BusinessofSports: Messi et Ronaldo sont trop chers à conserver?

Appelez cela le souffle froid de la réalité financière de Covid-19. Après que Lionel Messi et Cristiano Ronaldo se sont retirés prématurément de la Ligue des champions ce mois-ci, le football a été en proie à des spéculations selon lesquelles leurs clubs respectifs, Barcelone et la Juventus, pourraient devoir les décharger pour survivre.

Le duo, qui a dominé le match en tandem scintillant pendant une décennie et demie, a subi de nombreux discours sur la «fin d’une époque». Leurs derniers chapitres sont attendus avec impatience et, comme un thriller d’aéroport, peuvent avoir une tournure inattendue.

Au moment de la rédaction de cet article, ils sont les meilleurs buteurs dans leurs ligues respectives, avec Ronaldo, 36 ans, qui vient d’éclipser le record de Pelé pour atteindre 770 buts en carrière. Les deux portent toujours leurs équipes sur le terrain, mais la question est de savoir si leurs équipes peuvent continuer à les porter sur le bilan.

Après une année sans revenus de la part des supporters, Barcelone et la Juventus se retrouvent coincées dans les cornes acérées d’un dilemme classique «football vs business». S’il semble sacrilège pour l’un ou l’autre des joueurs d’être conduit à la sortie, c’est une évidence pour les comptables: ce ne sont pas seulement des produits de luxe, mais des meules entraînant les clubs plus profondément dans la boue.

Comme l’a souligné une colonne récente, ce que Barcelone paie à Messi (paquet total de 555 millions d’euros ou 2,7 milliards de RM) représente plus de la moitié de sa dette d’un milliard d’euros mais, comme le contrat doit être renouvelé cet été, le déblocage de 700 millions d’euros La clause expirera également, ce qui signifie que le club ne pourra plus encaisser sur lui.

Le mieux que Barca puisse faire est ce qu’il a fait avec d’autres stars très bien payées et le retirer de la masse salariale. Mais, avec l’Argentin, qui aura 34 ans en juin, ce n’est pas si simple. Il est plus qu’une icône – il est le plus grand joueur du club et l’un des deux ou trois meilleurs de tous les temps. Le Barça l’a nourri d’un enfant sous-développé et il est avec eux depuis 21 ans. Avec son histoire de dos unique, il n’est pas seulement le visage du club; il est son âme.

S’il partait, une grande partie de l’aura irait avec lui. Beaucoup de sponsors du club, impliqués uniquement pour que leurs marques attrapent un peu de sa poussière d’étoile, pourraient également y aller. Et le sentiment d’un navire en train de couler pourrait même s’étendre aux fans de la diaspora mondiale.

Aussi terriblement rouge que le paquet de Messi puisse paraître sur le bilan, il est toujours très dans le noir sur le terrain. Il ne se contente pas de masquer les fissures, il les recouvre de velours et est à nouveau le meilleur buteur de la ligue. Une génération passionnante de diplômés de l’académie le considère déjà comme une figure inspirante. De manière significative, peut-être, il semble apprécier le rôle.

En pesant tout cela, il semble simple de décider des Jeux olympiques, mais au moins, le Barça vient d’élire un vieux balai. Joan Laporta, qui était présidente pendant les années d’or sous Pep Guardiola, est de retour aux commandes. Messi a voté pour lui et Laporta a fait campagne sur la promesse que le petit maestro resterait.

Cependant, s’il croit que l’amour de Messi pour le club signifie qu’il prendra une réduction de salaire, il doit réfléchir à nouveau. Selon les rapports, Messi veut savoir si Laporta disposera du budget pour le type de signatures qui rendrait réaliste une autre inclinaison de la Ligue des champions. L’Argentin est peut-être en train de disparaître, mais il ne «va pas doucement dans cette bonne nuit».

Compte tenu de ses exigences sur le terrain et en dehors, il n’y a que deux destinations possibles: Manchester City et Paris St Germain (PSG), qui offrent tous deux – du moins sur le papier – une meilleure chance de décrocher le prix ultime qu’une hâte le Barca reconstruit le ferait.

Paris est peut-être la ville la plus romantique, mais les deux clubs ont leurs attraits. Le mentor de Messi, Guardiola, est à City parmi une importante hiérarchie hispanophone. Il en va de même pour son meilleur compagnon, Sergio Aguero, bien que le PSG puisse essayer de l’emmener là-bas. City a l’équipe la plus forte d’Europe, mais l’inconvénient est la météo et la liste des matchs implacables. Cela pourrait se résumer à savoir s’il aime les tacles durs par une nuit froide et humide à Burnley.

La Ligue Un de France offre une conduite beaucoup plus facile. La plupart des jeux sont appelés «vacances», comme son bon copain, Neymar, le lui dira sans doute. A Paris comme à Manchester, l’argent n’est pas un problème. Lui et son président ont beaucoup à réfléchir.

Le cas de Ronaldo est très différent. Il n’y a pas de fidélité à long terme à la Juve, car il y est depuis moins de trois saisons – présenté comme un pari coûteux mais calculé pour les amener au niveau supérieur en tant que champions d’Europe. Mais, bien que le Portugais ait gardé son côté du marché en termes de buts, la Juve n’a pas tenu le leur.

Les anciens champions italiens éternels ont glissé de leur perchoir en partie parce qu’ils ont dû payer aux Portugais une rançon du roi similaire à celle de Messi. Incapables d’atteindre ne serait-ce que les quarts de finale en Europe au cours de deux des trois dernières années, ils ont rompu leur structure de rémunération, mais ne peuvent pas se permettre de remédier à des faiblesses évidentes sur le terrain.

Les buts de Ronaldo (93 en 118 matchs) ne le peuvent pas non plus et leur coûtent 54 millions d’euros par an. Ou, plus que les quatre joueurs suivants les mieux payés combinés. Tout cela faisait partie d’une campagne marketing pour rejoindre l’élite européenne, mais à quoi sert un turbocompresseur lorsque les roues se détachent?

Selon le site Web italien SportMediaset, il n’est plus durable dans le nouveau climat économique, le club ayant annoncé une perte de 100 millions de livres sterling pour la première moitié de cette saison. Comme tout le monde, ils n’ont pas vu venir Covid-19, mais on pourrait dire qu’ils ont paniqué avant la pandémie.

Marre de ne pas avoir atteint le Saint Graal, le président de la Juve et descendant de la famille de voitures Fiat, Andrea Agnelli, considérait que la CR7 faisait la différence. Mais c’était toujours un pari imprudent. Les travailleurs de l’automobile Fiat, qui s’étaient vu refuser une augmentation de salaire, se sont mis en grève. De même, la superstar vieillissante, qui n’a jamais été confondue avec un bourreau de travail, a abandonné des outils lorsqu’il s’agit de repérer. Ses statistiques pour les plaqués et les interceptions cette saison sont de 0,4 pour 90 minutes.

Et dans un jeu où le pressing est de rigueur, il fait moins que Messi (0,7). Ainsi, malgré leurs objectifs, la présence du duo peut être un frein à l’efficacité de leur équipe. Ce ne sont pas seulement les comptables «slash and burn» qui estiment que les deux clubs seraient mieux lotis sans un entretien aussi élevé.

Couper le lien peut être beaucoup plus facile pour Agnelli que pour Laporta, malgré la perte de la face. La Juve pourrait même obtenir des frais pour CR7, car son contrat a encore un an à courir. Pourtant, le mal a été fait: la vieille dame est devenue plus cinglante. Du temps de Ronaldo à Turin, le chroniqueur de La Gazzetta dello Sport Luigi Garlando n’avait aucun doute lorsqu’il a écrit: «Le résumé est un seul mot: échec.

Quant au Barça, ils sont toujours en lice pour ce que les cyniques pourraient dire être un triplé unique – la ligue, la coupe et la faillite.

Football vs affaires? L’argent sage est sur un match nul 1-1 avec un temps supplémentaire très attendu.

Bob Holmes est un écrivain sportif de longue date spécialisé dans le football

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