Mariage maladroit du football espagnol: Barcelone et Lionel Messi

L’horloge tournait vers le bas dans le premier Clásico de la saison et Lionel Messi était soudainement de retour dans son élément: le ballon à ses pieds, de la place pour courir et charger la défense du Real Madrid. Si les 15 dernières années nous ont appris quelque chose, c’est que ce sont les moments où Messi fait de la magie.

Ou du moins il le faisait. La réalité a développé une mauvaise habitude de se mettre sur le chemin de Messi ces derniers temps. Samedi, lors de la défaite 3-1 de Barcelone à domicile, il a pris la forme d’un volumineux défenseur du Real Madrid, qui a volé le ballon et a jeté Messi sur le terrain. Pourtant, c’était encore moins humiliant que la réalité avec laquelle il est entré en collision cet été: malgré son intention déclarée de partir, une clause dans le contrat de Messi signifiait qu’il était coincé à Barcelone pendant au moins un an de plus.

C’est peut-être le pire Barcelone pour lequel Messi ait jamais joué.

Le club a déjà perdu deux fois en cinq matchs, dont la catastrophe de samedi devant 98 000 sièges vides. Samedi soir, il occupait la 12e place du classement, déjà à six points du Real et semblant sans gouvernail. Le manager de première année, Ronald Koeman, tente de construire une équipe de pièces mal ajustées autour d’un Messi de mauvaise humeur, mais n’est pas plus près d’identifier sa formation la plus forte. Quand il a dû lancer les dés à la fin du match de samedi, il vient de remplacer les trois attaquants de Barcelone.

« Nous avons subi deux défaites en Liga, mais nous devons continuer à travailler dans cette direction », a déclaré Koeman.

Messi a clairement indiqué qu’il n’était pas convaincu. Pendant près d’un an, il a vu l’écriture sur le mur. Il s’était affronté avec les responsables du Barça au sujet de la direction générale du club. Alors qu’il regardait une génération dorée de coéquipiers vieillir, partir et être remplacée par des modèles inférieurs, Messi pouvait sentir le déclin. Il savait que la saison dernière, sa course de 20 ans à Barcelone pourrait devoir se terminer.

« Je pensais que le club avait besoin de plus de jeunes joueurs, de nouveaux joueurs et je pensais que mon séjour à Barcelone était terminé », a expliqué Messi à Goal.com le mois dernier.

Samedi était un autre rappel douloureux. Après que Barcelone ait concédé le troisième but, Messi se tenait dans le cercle central dans une pose qui est devenue trop familière pour les supporters du club: les mains sur les hanches, ne parlant à personne, et le même regard de mille mètres qui était affiché dans tous. Les humiliations récentes du Barça – la défaite 4-0 à Anfield il y a deux printemps en Ligue des champions, le 8-2 battu par le Bayern Munich cet été.

C’est la défaite du Bayern, en particulier, qui a mis en place ce qui est devenu simplement connu sous le nom de Burofax, la lettre notariée officielle déclarant le désir de Messi de se séparer de Barcelone. Dans l’année la plus étrange que le football ait jamais connue, ce fut de loin le tournant le plus surprenant. Barcelone était la seule équipe que Messi ait jamais connue en tant que professionnel. Barcelone l’avait transformé d’un prodige crevettier de 13 ans en un batteur du monde crevettier. Barcelone lui avait donné sa scène.

C’est là que l’investissement du club dans Messi a été sauvé par une source improbable: la pandémie mondiale.

La course de Lionel Messi avec Barcelone semble toucher à sa fin. Photo: andreu dalmau / Shutterstock

Le contrat de Messi en Espagne comportait depuis longtemps une clause qui lui permettait de le rompre unilatéralement à la fin normale d’une saison en juin. Parce que la saison de football européenne a été interrompue au printemps et reprise en été, elle a fini en juillet. Le problème pour Messi était que le contrat indiquait une date précise, et non « la fin de la saison, chaque fois que cela se produit. » S’il voulait partir, il devrait trouver un club pour payer sa clause de libération, comme dans n’importe quel autre été.

Le prix a été fixé à 700 millions d’euros (830 millions de dollars). Il n’y avait pas de preneurs. Messi avait identifié tous les problèmes auxquels Barcelone était confrontée et il devrait maintenant les revivre pour une autre saison.

« En tant que président du club, j’aurais agi différemment », a déclaré le vétéran de Barcelone Gerard Pique au quotidien espagnol La Vanguardia plus tôt cette semaine. «J’ai demandé à Leo de tenir bon. Le Camp Nou doit porter son nom.

Le gel qui s’est installé sur la Catalogne depuis lors a rendu la situation définitivement gênante. Lorsque le Barça a mis fin au contrat de l’attaquant Luis Suárez il y a un mois, Messi l’a pris personnellement. Suarez était son meilleur ami dans l’équipe et, à ses yeux, un fidèle serviteur du club.

« Vous méritiez d’être envoyé pour vous égaler: l’un des joueurs les plus importants de l’histoire du club », a écrit Messi dans une rare déclaration Instagram. «Ne pas être expulsé comme ils l’ont fait. Mais la vérité est qu’à ce stade, je ne suis pas surpris.

Messi a continué à jouer. Quel choix avait-il? Il a pris un certain plaisir à encadrer le jeune attaquant précoce de Barcelone, Ansu Fati, un jeune de 17 ans en roue libre de Guinée-Bissau. Son propre jeu, cependant, reste en deçà de la frénésie turbocompressée à laquelle le monde est habitué. Après cinq matchs de Liga, Messi a un but et aucune aide. Bien que ce soit tôt dans la saison, il y a déjà une chance que Barcelone termine en dehors des deux premiers de la Liga pour la première fois depuis 2008.

« Gagner des matchs montre que vous êtes sur la bonne voie », avait déclaré Koeman avant samedi.

Les perdre ne fait que prouver que Messi a raison.

Écrivez à Joshua Robinson à joshua.robinson@wsj.com

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