Luka Doncic: la montée de la star des Dallas Mavericks des racines slovènes au succès de la NBA

Luca Doncic, photographié ici en 2017, a rejoint le Real Madrid à 13 ans en 2012

Luka Doncic sourit et hocha lentement la tête alors que les 15000 à l’intérieur du WiZink Center du Real Madrid éclataient autour de lui.

Son long tir en boucle à trois points avait semblé accrocher dans les airs, laissant les fans bouche bée alors qu’ils suivaient sa progression; assez longtemps, assez droit, bien sûr. Le ballon passa à travers le filet.

La rivalité entre le Real Madrid et Barcelone est connue dans le monde entier comme l’une des plus féroces du football, et El Clasico brûle également au basket-ball.

Le buzzer à longue portée de Doncic à la fin de la troisième période contre Barcelone en décembre 2017 était aussi spectaculaire que tout ce que Lionel Messi et Cristiano Ronaldo ont produit sur le terrain de football. Alors âgé de 18 ans, il était déjà décrit comme la perspective la plus prometteuse que l’Europe ait produite.

Ses chiffres dans ce match – 16 points, six rebonds et sept passes – étaient modestes selon ses propres critères. Mais l’équilibre et la précision, la confiance derrière ce sourire entendu, étaient des signes qu’il allait bientôt dépasser l’EuroLeague. Le potentiel de l’adolescent semblait illimité.

En l’espace d’un an, Doncic produisait des moments similaires de magie à couper le souffle en NBA. Il a remporté les honneurs de la recrue de l’année à la fin de sa première saison avec les Dallas Mavericks et, avant que la pandémie de coronavirus ne mette un terme à la campagne 2019-2020, réalisait en moyenne un quasi triple-double de 28,7 points, 9,3 rebonds et 8,7 passes décisives. , s’élevant dans les discussions MVP, maintenant âgé de 21 ans.

Aujourd’hui âgé de 21 ans, Doncic se prépare à la reprise de la saison NBA avec ses coéquipiers des Dallas Mavericks

Doncic s’est démarqué en tant que talent d’élite depuis ses premiers pas dans le basketball de compétition à l’âge de sept ans. Ceux qui le connaissent n’ont jamais douté qu’il brillerait sur la plus grande scène du jeu.

Peut-être pas si tôt.

Le basketball était une constante au début de la vie de Doncic. Son père Sasa a joué professionnellement en Slovénie, en Croatie et en France, et son parrain est l’ancien centre des San Antonio Spurs, des Minnesota Timberwolves et des Raptors de Toronto, Rasho Nesterovic. Le jeune Doncic s’asseyait derrière le panier pendant que son père jouait, se faufilant sur le terrain à la mi-temps pour pratiquer son tir sauté.

Lorsque Sasa Doncic a rejoint Olimpija en 2007, Luka a également signé pour le club et a été placé parmi les enfants de son âge dans le groupe des moins de 10 ans. Cette décision l’a amené sous la tutelle de Grega Brezovec – mais très brièvement.

« J’ai été son entraîneur pendant exactement 16 minutes », a déclaré l’entraîneur de l’école de basket d’Olimpija.

« Il était bien meilleur et plus grand que les autres enfants de son âge, et même s’il était bien meilleur que les autres, il a toujours été un excellent joueur d’équipe et leader. Il était remarquable que le basket-ball soit dans son sang. »

Doncic a été déplacé pour s’entraîner avec l’équipe des moins de 12 ans du club le lendemain. Deux ans plus tard, à l’âge de 12 ans, son nom suscitait des chuchotements enthousiastes de la part des principaux scouts européens. Il était une présence constante et dominante dans les tournois de jeunes en Slovénie et, lorsque les moins de 12 ans ou les moins de 13 ans sélectionnés d’Olimpija s’aventuraient à l’étranger, il mettait Barcelone, la Lazio et d’innombrables autres à l’épée.

Déjà confortablement plus de 6 pieds de haut, il était physiquement dominateur, un opérateur fluide et technique avec le ballon dans ses mains, orchestrant les attaques et déchaînant des séries de points. Malgré son air souriant, il était extrêmement compétitif.

« Tous les mouvements que vous le voyez faire maintenant en NBA, nous les avons vus en Slovénie quand il était plus jeune », déclare Lojze Sisko, responsable du basket-ball junior d’Olimpija, qui a entraîné Doncic de 11 à 13 ans.

« Bien sûr, maintenant il est plus grand, plus fort et plus rapide, mais comment il joue, comment il lit le basket – tout ce que nous avons vu à Ljubljana. »

A présent, plusieurs grandes équipes européennes suivaient le jeune Slovène. Montepaschi Siena a fait un effort concerté pour le récompenser d’Olimpija, mais une offre rivale s’est avérée impossible de résister. Un contrat de cinq ans au Real Madrid. Doncic avait 13 ans.

Doncic ferait ses débuts en équipe première au Real Madrid à 16 ans

Tout comme ses premières expériences à Ljubljana, il s’est rapidement retrouvé à jouer avec des enfants de trois ou quatre ans son aîné dans la capitale espagnole. C’était une chose de briller contre une opposition plus âgée dans son pays d’origine, mais le faire pour Madrid, qui affrontait régulièrement le meilleur du basket-ball européen des jeunes, a encore souligné son talent particulier.

En 2014-2015, une saison au cours de laquelle Doncic, 15 ans, a partagé son temps entre les moins de 18 ans et les réservistes seniors de Madrid, il a été nommé MVP du tournoi Next Generation – l’équivalent jeunesse de l’EuroLeague – après avoir aidé Madrid à surmonter Crvena Zvezda en finale.

« Je me souviens que ses pieds étaient assez gros pour sa taille », déclare Joe Arlauckas, l’ancien attaquant madrilène qui couvre désormais le club en tant que commentateur. « Des gens que je connaissais à l’époque là-bas, tout le monde a vraiment parlé de lui. Mais chaque année, il y a trois ou quatre enfants dont ils parlent et trois ou quatre n’y arrivent pas. Je ne m’attendais pas à ce moment-là à en savoir plus sur lui. « 

Le scepticisme d’Arlauckas s’est vite effacé et un moment en particulier l’a convaincu. Il est venu quand Doncic commençait à apparaître pour la première équipe, à la fin de la saison 2014-15, à l’âge de 16 ans.

«Je m’en souviens parfaitement», dit Arlauckas. « C’était un tir pris lors de l’échauffement et le rebond est venu. La façon dont il était capable de sauter, d’attraper le ballon en descendant et de le dribbler derrière son dos, à lui seul, sur sa main gauche. C’est quelque chose que vous ne voyez même pas les meilleurs pros faire.

« La façon dont le ballon était attiré par sa main comme un yo-yo, et son sens de l’endroit où le ballon était et comment y arriver – je l’attribue à la connaissance du basketball, mais il y a un talent et beaucoup de travail. va dans le développement de cette coordination œil-main.

« A partir de ce moment, je suis tombé amoureux de lui. »

En janvier 2016, avec plusieurs gardes de premier choix – dont le star de Sergio Llull – blessés, Doncic a été repêché par l’entraîneur Pablo Laso pour commencer un match contre le CSKA Moscou.

Kyle Hines, deux fois joueur défensif de l’année en EuroLeague du club russe, se souvient de sa première rencontre avec l’espoir madrilène et de la rapidité avec laquelle les entraîneurs de l’opposition ont appris à respecter ses compétences en constante évolution.

«Mon personnel d’entraîneurs le connaissait, mais personnellement je ne l’étais pas», dit Hines. « Ce dont je me souviens bien, c’est que nous jouions le match et notre entraîneur disait: » Il ne peut pas tirer. Il ne va pas tirer.  » Je me souviens qu’il a dit à nos gardes que nous allions aller au fond de lui pour le forcer à tirer. « 

Le conseil s’est avéré erroné. Doncic a frappé trois trois points consécutifs en deux minutes du deuxième quart.

Doncic a fait forte impression sur Hines, l’un des jeux européens les plus difficiles en défense

«Les gens disaient qu’il ne pouvait pas faire ça et il est immédiatement intervenu», poursuit Hines. « Il n’a pas réagi comme s’il avait 16 ans. Il avait une maîtrise de l’équipe et une confiance en lui. Je ne pense pas que quiconque à 16 ans soit capable de venir jouer avec l’équilibre qu’il a fait, en particulier pour une équipe comme le Real Madrid qui se disputent chaque année des titres. « 

Ce n’était pas tout à fait normal. Inévitablement, ayant été poussé dans le basket-ball d’élite à un si jeune âge, Doncic était incohérent, et ses performances errantes attiraient parfois la colère de l’entraîneur Laso – la triple salve à trois points contre le CSKA, par exemple, est survenue quelques instants après quelques mots choisis pendant un délai d’attente.

La façon dont Doncic a répondu à de telles réprimandes, cependant, en dit long sur sa capacité à assumer ses responsabilités et à confiner rapidement les moments de mauvaise forme au passé. Dans un match turbulent contre le club turc de Darussafaka, Doncic a pu être vu en train de pleurer alors qu’il était assis sur le banc.

« Vous voyez le désir. Vous voyez qu’il est humain », dit Arlauckas. « Il a pris un rap de son entraîneur, et il a joué terriblement dans ce match. Mais il est revenu au match suivant et a joué un bon match. Vous voyez la résilience que vous recherchez chez un enfant comme ça. »

À l’été 2017, Doncic s’est hissé sur la scène internationale, représentant la Slovénie au tournoi EuroBasket avec une confiance accrue, après avoir été nommé étoile montante de l’EuroLeague de la saison précédente.

Lors de la phase à élimination directe, organisée à Istanbul, il a marqué 27 points pour permettre à son pays de battre la Lettonie et l’actuel coéquipier des Mavericks Kristaps Porzingis en quart de finale. Et le joueur de 18 ans a suivi cela deux jours plus tard avec 11 points, 12 rebonds et huit passes décisives alors que la Slovénie a bouleversé une équipe espagnole remplie de stars de la NBA en demi-finale.

Lors de la finale contre la Serbie, une blessure à la cheville l’a contraint à l’abandon au troisième quart, mais son rôle dans la course invaincue de neuf victoires de la Slovénie vers le titre restera dans les mémoires comme l’une des grandes performances individuelles d’un adolescent de l’histoire du basket-ball européen.

Doncic, à l’avant, au centre avec un bâton Selife, célèbre avec ses coéquipiers slovènes 2017

« Je pense que gagner cette médaille d’or lui a donné confiance », a déclaré Arlauckas. «Je déteste utiliser le mot maturité parce qu’il avait 18 ans à l’époque, mais il est vraiment devenu mature en tant que joueur. C’est sa mentalité.

« Quand il est revenu et que son premier match hors des sentiers battus a été un sommet en carrière, j’ai secoué la tête et j’ai dit: » Combien de temps cela peut-il durer?  » Son deuxième match hors des sentiers battus a de nouveau été un sommet en carrière. J’ai dit: ‘OK, j’ai fini d’essayer de pronostiquer et de douter de cet enfant. Il sera toujours meilleur que toutes les prédictions que je propose.’ « 

L’EuroBasket de cet été-là a également, par inadvertance, donné à Doncic la chance de s’imposer comme l’homme clé du Real Madrid. L’international espagnol Llull, gardien de point de départ de Madrid et MVP de la saison précédente, a subi une blessure à l’ACL lors d’un match amical d’avant-tournoi, l’excluant pendant la majeure partie de la campagne 2017-18. Doncic interviendrait pour combler le vide.

«C’était son équipe. C’était son travail de mettre l’équipe sur ses épaules», dit Hines. «Le voir faire ça à 18 ans, les mener tout au long de la saison, avec certains des jeux qu’il a faits et certaines des choses qu’il faisait, était spectaculaire.

« Souvent, les équipes essayaient d’être super physiques avec lui parce qu’elles le regardaient comme s’il était ce gamin. Mais il n’a reculé devant personne. Quand ils l’ont défié, il les a défiés tout de suite.

« Cette saison-là, j’ai reconnu qu’il avait beaucoup de choses que d’autres joueurs talentueux n’ont pas. Où qu’il aille, où qu’il joue, je savais qu’il réussirait. »

À la fin de la campagne, Doncic avait porté Madrid à un 10e titre record de l’EuroLeague, devenant le plus jeune joueur à remporter le prix MVP global, tout en conservant son honneur Rising Star et en ajoutant une couronne de MVP Final Four. S’étant déclaré en avril pour le repêchage de la NBA 2018, il emmènerait son jeu sur la plus grande scène du basket-ball entièrement formé, non plus une perspective vantée mais une véritable star de calibre NBA.

Les Mavericks de Doncic reprennent leur saison contre les Houston Rockets

« Il a remporté le titre de recrue de l’année. En ce moment, il a Dallas en bonne position pour bien faire », dit Hines à propos des performances de Doncic à ce jour avec les Mavericks, qui ont échangé les droits à un autre prodige du meneur de jeu Trae Young et un futur premier. choix de ronde pour acquérir le Slovène des Hawks d’Atlanta immédiatement après le repêchage de 2018.

« Il a déjà été un All-Star. Et il n’a même pas 22 ans. Il a le potentiel d’être encore plus grand. »

Arlauckas conclut: « Vous regardez un gamin qui, dans un laps de temps très court, peut être le joueur numéro un au monde. Il peut aller aussi loin. »

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