Raheem Sterling occupe le devant de la scène alors que l’irrésistible Man City met le feu à la Ligue des champions au Real Madrid

C’était une performance pour donner à Zinedine Zidane des nuits blanches.

Une victoire 5-0 ne concernait pas Brighton – c’était vraiment avec le Real Madrid et la Ligue des Champions en tête. C’est l’objectif pour Pep Guardiola et Manchester City maintenant, encore plus que la demi-finale de la FA Cup le week-end prochain contre Arsenal.

La conquête de l’Europe est l’obsession de tout le monde à l’Etihad et vaincre les «rois» du Bernabeu sera une déclaration d’intention. Guardiola a mis au défi ses joueurs de prouver qu’ils peuvent passer le test quand cela compte au lieu de flatter de tromper une fois de plus.

Son propre record en Ligue des champions est la seule tache sur son temps chargé de trophées en Angleterre – en effet le seul point d’interrogation qui pèse sur lui.

Peut-il remporter le plus gros prix du football de club sans l’aide de Lionel Messi qui l’a remporté deux fois avec l’Argentin à Barcelone? Et City peut-il finir le travail contre le Real – l’équipe qu’il appelle les «rois» d’Europe – après une victoire 2-1 à l’aller en huitièmes de finale?

Sterling a réussi un triplé pour atteindre 27 buts pour la saison Photo: Pool via REUTERS

Au stade Amex, il a obtenu la réponse qu’il voulait de ses joueurs. La Premier League a peut-être disparu, mais la soif de gagner encore brûle.

Gabriel Jesus avait l’air aussi affûté que depuis le redémarrage du football, marquant un but et frappant les boiseries. Bernardo Silva était sur la feuille de match de la ligue pour la première fois depuis novembre après que Guardiola ait reconnu avant le match que l’international portugais n’avait pas atteint les sommets de la saison dernière.

Ensuite, il y a Raheem Sterling, marquant un triplé pour enregistrer sa campagne la plus prolifique de l’histoire avec 27 buts, malgré une séquence de 12 matchs sans trouver le fond du filet avant le lock-out.

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Sans Sergio Aguero, blessé, Sterling est l’un des changeurs de jeu sur lesquels Guardiola s’appuiera pour faire la différence contre le Real – et peut-être la Juventus et Barcelone pour continuer à progresser dans la ville.

Son nom dans le onze de départ pour ce match retour est presque assuré. De même, Kevin de Bruyne et presque certainement David Silva. Mais dans tant de domaines, il y a des endroits pour se battre, c’est exactement ce que Guardiola voudra garantir pour atteindre cet avantage jusqu’au Real.

Par exemple, Riyad Mahrez – si impressionnant depuis le redémarrage, mais désespérément pauvre avec sa finition contre Brighton – devance-t-il l’excellent Phil Foden ou Bernardo Silva? Rodri conservera-t-il sa place au milieu de terrain ou Guardiola ira-t-il avec le plus dynamique Fernandinho? Ilkay Gundogan est également de la partie.

Bernardo Silva ajoute un quatrième (PA)

Et en défense, l’adolescent Eric Garcia pourrait bien être à la tête de la file d’attente pour rejoindre Aymeric Laporte au centre. Il a été composé à nouveau lors de sa dernière sortie et il était remarquable de voir combien de fois Ederson l’a utilisé comme ballon extérieur pour construire à l’arrière.

C’était City à son meilleur irrésistible contre une équipe de Brighton qui offrait peu par opposition et a eu la chance de s’échapper avec seulement la défaite de cinq buts.

À première vue, le danger pour Guardiola est que trop d’affaires unilatérales, après des victoires de 5-0 contre Burnley et Newcastle au cours des dernières semaines, pourraient voir son équipe se faire rattraper lorsque le niveau augmente considérablement contre le Real. Mais il y a peu de signes qu’il laisse la complaisance s’installer – et la concurrence féroce pour les places ne fait que l’aider dans cette tâche.

La faim d’une équipe qui avait perdu ses trois précédents matches de championnat à l’extérieur était évidente dès le début. Sterling a donné l’avance à City sur 21 minutes, coupant sur son pied droit et tirant bas dans le coin inférieur du bord de la zone.

Man City a maintenant gagné 5-0 quatre fois cette saison (Getty Images)

Jésus a doublé son avance à bout portant juste avant la pause, après avoir frappé les boiseries et raté deux autres occasions décentes. Sterling a rencontré le centre parfait de Mahrez avec sa tête pour marquer son deuxième après la pause avant que Bernardo ne fasse 4-0.

Il était encore temps pour Sterling de terminer son tour du chapeau avec un autre en-tête, qu’il semblait peu connaître après avoir frappé le pont dans la région.

Sa forme de buteur n’aurait guère pu arriver à un meilleur moment en l’absence d’Aguero et du Real, qui sont des admirateurs de longue date de l’ailier, le craindront plus que la plupart.

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