Comment Firmino et Salah Sterling et De Bruyne se classent parmi les meilleurs duos de football en matière de chimie

Les duos meurent. À l’époque où tout le monde jouait un 4-4-2, il y avait des paires partout. Vous aviez deux défenseurs centraux, ailiers et arrières latéraux, deux milieux de terrain et deux attaquants. L’équipe victorieuse de Manchester United en 1998-99 a joué Dwight Yorke et Andy Cole à l’avant, et ils ont combiné pour 52 buts dans toutes les compétitions. Quelques années plus tard, Arsenal est resté invaincu en Premier League avec Thierry Henry et Dennis Bergkamp jouant ensemble en haut. Il y a quelques exceptions récentes – voir: Daniel Sturridge et Luis Suarez et leurs 52 buts combinés en championnat pour Liverpool en 2013-14 – mais la plupart des couples les plus prolifiques de la Premier League ont joué il y a plus de dix ans. Stan Collymore et Robbie Fowler? Alan Shearer et Les Ferdinand? N’importe qui?

Aujourd’hui, votre équipe n’a pas d’attaque de classe mondiale si cette attaque n’a pas également un acronyme de trois lettres qui ressemble à une entreprise de médias: Karim Benzema, Gareth Bale et Cristiano Ronaldo étaient BBC, tandis que Lionel Messi, Luis Suarez, et Neymar étaient MSN. Tout vient par trois maintenant.

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Aucun individu n’a façonné le jeu moderne plus que le regretté Johan Cruyff. L’ancien joueur star et manager de l’Ajax et de Barcelone a dit un jour: « Ne peut pas jouer au football dominant avec 4-4-2. Les triangles disparaissent. Vous devriez toujours avoir des triangles; alors seulement vous avez des options de dépassement. » Il a raison: trois valent mieux que deux, après tout.

Les triangles offrent également plus d’options et de niveaux à votre jeu. Au lieu d’un milieu de terrain plat à quatre avec deux à l’avant, il y a généralement maintenant un triangle au milieu – retournez-le comme vous le souhaitez – et un trio en haut. Les arrières latéraux pourraient occuper les ailes par eux-mêmes, ou ils se pinceraient dans le milieu de terrain et formeraient un autre triangle avec l’un des milieux de terrain et l’un des ailiers, ou ils se replieraient en tant que troisième arrière central de facto. Même le couple toujours présent entre les deux défenseurs centraux de départ est bien plus que cela; un milieu de terrain défensif pourrait s’asseoir devant eux pour former un triangle en défense, puis il pourrait se replier entre eux en possession pour fournir trois angles pour passer le ballon en avant.

Bien sûr, chaque triangle contient trois paires distinctes – des paires sans triangle, mais pas de triangles sans paire. La façon dont nous parlons de football n’est pas encore totalement liée à ce que nous savons sur le football. Grâce au développement de données détaillées sur le ballon, nous savons qui sait bien marquer, tirer, passer et dribbler. (Comme je l’ai écrit dans ma newsletter, les réponses sont: Lionel Messi, Messi, Messi et Messi.) Mais il y a encore très peu d’informations objectives et répandues sur la façon dont les joueurs interagissent entre eux – comment ils se gélifient, comment leur jeu les styles s’adaptent et comment ils peuvent étouffer ou amplifier les meilleures qualités de chacun.

Pour comprendre cela, une paire de chercheurs en Belgique et aux Pays-Bas a décidé de ne regarder que cela: des paires. Ils ont développé un système qui détermine la performance de deux joueurs ensemble, tant sur le côté offensif que défensif. Et tandis que les trois premiers de Liverpool sont la force offensive déterminante des dernières saisons, les chercheurs disent qu’ils n’ont pas encore trouvé de duo aussi bon que Mohamed Salah et Roberto Firmino.

Firmino, à gauche, et Salah célèbrent après un but en phase de groupes de la Ligue des champions 2017-18. Selon la recherche, ils se sont classés comme le duo le plus efficace du football mondial des cinq dernières années. Vid Ponikvar / MB Media / Getty Images

Lors de la conférence MIT Sloan Sports Analytics la semaine prochaine, Lotte Bransen et Jan Van Haaren de la société d’analyse SciSports présenteront un article intitulé « Player Chemistry: Striving for a Perfectly Balanced Soccer Team ». (Divulgation complète: l’événement est parrainé par ESPN.)

La conférence a été fondée par le directeur général des Houston Rockets, Daryl Morey, en 2006, et elle est depuis devenue le premier événement annuel pour les personnes qui travaillent dans ou à proximité de l’analytique dans le sport. Ce n’est pas seulement pour les quants, cependant; il est devenu courant, car la conférence comprend maintenant de nombreux athlètes vedettes et cadres supérieurs actuels et anciens. En plus de toutes les discussions que vous attendez d’une conférence, il y a aussi un concours de recherche. Le gagnant de l’année dernière était un article écrit sur la valorisation des actions à travers un terrain de football. Ses auteurs travaillent pour le FC Barcelone, les Sacramento Kings et les Los Angeles Dodgers. Cette année, l’article de Bransen et Van Haaren est l’un des neuf finalistes.

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« Nos paramètres de chimie mesurent l’impact conjoint d’une paire de joueurs sur les performances de leur équipe », ont-ils déclaré. « C’est-à-dire qu’une paire est réputée avoir une chimie élevée si ses actions conjointes ont un impact positif sur les performances de son équipe. En termes de chimie offensive, les performances d’une paire s’expriment par rapport à leur impact sur les buts marqués. En termes de chimie défensive , les performances d’une paire sont exprimées en fonction de leur impact sur la prévention des objectifs. « 

Ils ont d’abord développé un modèle qui, similaire au papier gagnant de l’année dernière à Sloan, met une valeur sur tout ce qui se passe avec le ballon en fonction de la probabilité qu’il conduise à un objectif. Une passe latérale de deux mètres n’est pas aussi valable que de jouer à travers une balle, par exemple. Ils ont ensuite affiné ce processus pour le document en examinant les actions que les joueurs accomplissent ensemble. Si un joueur effectue une passe dans la surface de réparation, le joueur qui a effectué la passe et le joueur qui a reçu la passe obtiennent un crédit statistique en tant qu’appariement. Pour déterminer l’impact défensif, ils examinent les performances des attaquants adverses par rapport aux performances passées; si les attaquants font pire, des paires de défenseurs reçoivent un crédit en fonction de leur emplacement sur le terrain.

Leurs deux principales conclusions de haut niveau de l’article sont à la fois intuitives et non – le mélange idéal pour une recherche comme celle-ci, car il vous dit quelque chose de nouveau, mais il ne prétend pas non plus que Burnley soit en fait la meilleure équipe du monde.

« Nous nous attendions à ce que les aspects culturels jouent un plus grand rôle dans la chimie entre les joueurs que ces aspects ne le font réellement », ont-ils déclaré. « En particulier, nous nous attendions à ce que les joueurs qui ont la même langue maternelle aient une chimie plus élevée que les joueurs qui n’ont pas la même langue maternelle, toutes choses étant égales par ailleurs, mais une langue maternelle commune s’avère avoir peu d’impact. » Cependant, ils ont également constaté que les joueurs développent une meilleure chimie au fil du temps, ce qui est logique compte tenu de toute la pensée dynamique et à la volée que le jeu nécessite. Cela vous fait vous demander si le taux de désabonnement constant du marché des transferts n’est pas une forme d’auto-sabotage.

« Dans la plupart des cas, l’alchimie entre une paire de joueurs commence à augmenter au-delà de la marque des 20 matches joués ensemble », ont-ils déclaré. « Le nombre de matches est plus élevé que ce à quoi nous nous attendions auparavant. En pratique, les joueurs n’ont souvent pas beaucoup de temps pour s’habituer les uns aux autres. »

De Bruyne, à gauche, et Sterling sont un autre duo extrêmement puissant et prolifique, selon la recherche. OSCAR DEL POZO / AFP via Getty Images

Bransen et Van Haaren ont analysé les données remontant à la saison 2015-16, et le couple le plus efficace qu’ils ont trouvé était Firmino et Salah en Ligue des champions 2017-18, suivis de Messi et Luis Suarez lors de la campagne 2015-16 de la Liga. En Premier League cette saison, Sadio Mane et Andy Robertson de Liverpool sont la paire la mieux classée, suivis de Kevin De Bruyne et Raheem Sterling (Man City), Youri Tielemans et Jamie Vardy (Leicester City), Salah et Firmino (Liverpool à nouveau) , puis Adama Traoré des Loups et Raul Jimenez.

Même un simple aperçu de certains des résultats fournit des informations exploitables ou explicatives. Martin Odegaard fait partie de plusieurs duos parmi les cinq premiers en Espagne cette saison: une pensée effrayante étant donné qu’il n’appartient pas à la Real Sociedad. Sterling et Leroy Sane étaient en tête de la Premier League la saison dernière, mais ils n’ont pas joué une seule minute de Premier League ensemble cette saison au milieu de la saison (relativement) décevante de Man City. Paul Pogba et Anthony Martial étaient l’un des duos les mieux notés d’Angleterre au cours de chacune des deux dernières saisons, mais ils ont tous deux été dans et hors de l’équipe alors que l’attaque de Manchester United s’est cratérisée.

Bien qu’ils aient eu un temps limité ensemble, Virgil van Dijk et Joe Gomez de Liverpool faisaient partie des meilleurs duos défensifs de Premier League la saison dernière, ce qui préfigurait peut-être leur domination cette année. Et malgré sa réputation d’attaque avant tout, Kieran Trippier faisait partie des deux duos défensifs les mieux notés de la Ligue des champions l’an dernier, avec Son Heung-min et Christian Eriksen. Trippier, maintenant à l’Atletico Madrid, aurait-il pu être plus important pour Tottenham qu’il n’en avait l’air?

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En plus des évaluations de paires, les chercheurs ont également créé un modèle d’apprentissage automatique qui examine les joueurs ayant des caractéristiques similaires qui ont joué ensemble, puis utilise ces informations pour projeter comment les joueurs de différentes équipes joueraient ensemble. Dans un sens, ils essaient de prédire la chimie de l’équipe. Dans le document, ils ont utilisé le modèle pour déterminer quelle équipe serait la mieux adaptée à Hakim Ziyech de l’Ajax. Le Bayern Munich est apparu comme le point d’atterrissage optimal, mais Chelsea, que Ziyech a accepté de rejoindre après la rédaction du document mais avant sa publication, était la deuxième meilleure option, selon leur modèle.

Fans de Liverpool, je vous promets de ne pas les avoir incités à me donner cet exemple précis.

« Par exemple, notre modèle d’apprentissage automatique prédit qu’Adama Traoré aura peu de chimie avec Roberto Firmino et Mohamed Salah à Liverpool car le style de jeu de Traoré ne correspond pas très bien aux styles de jeu de Firmino et Salah », ont-ils déclaré. « En revanche, Heung-Min Son conviendrait beaucoup mieux aux joueurs de Liverpool actuels du point de vue de la chimie. »

Bransen et Van Haaren voient leur modèle comme un outil pour les équipes et les joueurs, à la fois pour mieux recruter (dans le cas du premier) et mieux décider de vos prochains employeurs. Ils ont dit que la bataille consiste maintenant à essayer de convaincre les décideurs du sport que l’information vaut vraiment la peine d’être consultée.

Alors que le football est une décennie, voire des décennies, derrière les autres grands sports en termes de maîtrise analytique, c’est le rare travail qui capture réellement une vérité sur un sport: que les joueurs individuels ne sont pas seulement des intrants autonomes et que ils ne font pas que les mêmes performances dans tous les systèmes, peu importe qui sont leurs coéquipiers. Mais cela ne signifie pas non plus qu’il n’y ait plus de travail à faire. Ils souhaitent éventuellement étendre le système de notation à des groupes de joueurs de plus de deux.

Quelque chose me dit que les trios seront les prochains.

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