Un tour de montagnes russes pour Azkals – The Manila Times

Ce fut un voyage cahoteux pour les Azkals des Philippines cette année.

L’équipe nationale masculine de football a impressionné par ses débuts historiques en Coupe d’Asie de l’AFC et au deuxième tour des éliminatoires de la Coupe du Monde de la FIFA.

Mais les botteurs philippins ont terminé la saison sur une note négative après avoir échoué à décrocher la première médaille du pays aux Jeux d'Asie du Sud-Est.

Phil Younghusband – considéré comme le visage du football philippin depuis longtemps – a également annoncé de manière surprenante sa retraite en 2019.

Débuts en Coupe d'Asie
Un record sans victoire et un deuxième rang le plus bas ne reflètent certainement pas le combat que les Philippins Azkals ont mené lors de leur première apparition sur la plus grande scène de football d'Asie en janvier dernier.

Classé n ° 116 dans le monde, le Philippine XI a tenu bon contre la Corée du Sud n ° 53 et n'a perdu que 0-1 – un score qui a brisé les prédictions d'une perte déséquilibrée.

Pour le rendre plus impressionnant, les botteurs de PH ont raté le meilleur gardien Neil Etheridge, qui a supplié ses fonctions d'équipe nationale pour se concentrer sur sa première campagne de Premier League anglaise avec le Cardiff City FC.

«Je suis fier de l'équipe qui est allée là-bas. Nous nous sommes démarqués d'eux », a expliqué l'entraîneur-chef Sven-Goran Eriksson. "Je pense que nous avons montré ici que ce pays peut jouer un bon football."

Les Azkals ont ensuite cédé à une autre puissance en Chine, 0-3 – toujours une grande amélioration d'une déroute 1-8 au Team Dragon lors de leur dernier match amical avant la Coupe d'Asie.

Le capitaine nouvellement nommé Stephan Schrock a marqué le but décisif du pays dans la pièce maîtresse continentale, mais cela n'a pas suffi à empêcher l'équipe de s'écraser avec une défaite de 1-3 contre le Kirghizistan.

Rêve de Coupe du Monde
Le deuxième tour des éliminatoires de la Coupe du Monde de la FIFA 2022 a vu le retour d'Etheridge début septembre.

Etheridge et les Azkals ont toutefois commencé du mauvais pied en s'inclinant en Syrie, 2-5, au Panaad Park and Stadium.

Les Philippines ont rapidement rebondi avec un écrasement de 4-1 contre l'hôte Guam derrière quatre buteurs différents.

Mais le résultat le plus important est survenu lors du prochain match lorsque les Philippins ont opposé leurs homologues chinois à un match nul et vierge – la meilleure performance des Philippines contre la Chine depuis sa victoire 2-1 aux Jeux d'Extrême-Orient il y a un siècle.

«Nous pouvons obtenir la feuille blanche. Nous avons bien défendu », a déclaré Etheridge, qui a réussi les arrêts cruciaux.

Le gardien du Fil-Brit et les Azkals ne se sont pas reposés sur leurs lauriers en battant les Maldives, 2-1, avant de s'incliner de justesse contre la Syrie, 0-1.

Au total, les Philippines ont remporté sept points pour la troisième place du groupe A, seulement derrière la Chine dans la différence de buts. Les deux premiers se qualifieront pour le troisième tour.

Phil Younghusband accroche des bottes
Cela a été une surprise pour beaucoup lorsque Phil Younghusband a décidé de prendre sa retraite à l'âge de 32 ans le mois dernier.

«Raccrocher mes bottes! Merci à mes patrons, entraîneurs, coéquipiers, concurrents et tous les supporters qui ont fait partie de mon parcours. À bientôt dans une nouvelle aventure », a déclaré Younghusband.

Younghusband a laissé son empreinte avec son rôle central dans le «Miracle de Hanoi» – un étourdissant 2-0 sur le champion en titre le Vietnam en Coupe Suzuki 2010 – et la campagne de qualification pour la Coupe d'Asie.

Il reste le meilleur buteur de tous les temps des Azkals avec 52 buts en un record de 108 apparitions depuis 2005 et est le seul footballeur philippin dans la liste des joueurs avec plus de 50 buts internationaux, dont les stars mondiales Lionel Messi et Cristiano Ronaldo.

Mais un temps de jeu écourté en Coupe d'Asie couplé à l'absence de club avant cela a incité Younghusband à prendre sa retraite.

«À partir de ce moment-là, mon moral était très bas. Je voulais participer à cette compétition (Coupe d'Asie). Je n'ai jamais voulu finir mais j'étais là et j'étais démoralisé. Mais bien sûr, je sais que tous ceux qui sont impliqués dans l'équipe méritaient une opportunité d'être là », a-t-il déclaré dans une interview avec l'hôte d'Across The Line et ancien membre de l'équipe nationale Chris Greatwich.

SEA Games Heartbreak
Au-delà du snafus pré-tournoi qui a gâché le football des Jeux de la mer, l'entraîneur-chef des Azkals, Goran Milojevic, a déclaré qu'il envisageait de faire de la biennale une bougie d'allumage pour le sport sur la scène locale.

"Nous attendons l'essor du football philippin (à travers ce tournoi)", a déclaré Milojevic lors de la conférence pré-SEAG.

L'équipe PH des moins de 22 ans a sauvé un match nul 1-1 avec le Cambodge derrière l'égalisation tardive de Dennis Chung pour ouvrir son offre SEAG devant près de 3000 fans.

Avec leurs chances de remporter un premier podium après une défaite 1-2 contre le Myanmar, le jeune Azkals a choqué le deuxième finaliste Malaisie, 1-0, sur le bigoudi de Shrock du coin, faisant ressortir l'esprit de la victoire des Philippines. sur le même ennemi favorisé en 1991.

Cependant, l'équipe hôte a subi un coup de cœur car son coup de 6-1 contre le Timor-Leste n'a pas été suffisant pour l'envoyer à la ronde des médailles alors que le Cambodge s'est faufilé en demi-finale.

Pourtant, Milojevic a vu des points lumineux dans la performance du jeune Azkals aux SEA Games, où les jeunes hors concours Chung, Justin Baas, Yrik Gallantes, entre autres, se sont révélés être de grandes révélations.

«Nous pouvons augmenter le football philippin dans un an ou deux. Ce jeu nous a donné de l'espoir. C'est un espoir qui peut devenir tellement meilleur dans le jeu parce que les Philippins aiment le football », a-t-il déclaré.

Les jeunes piliers devraient dynamiser la campagne des seniors lors des éliminatoires de la Coupe du monde qui reprendront en mars 2020.

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