En Espagne, les transferts de football et les «clubs fantômes» se heurtent dans une affaire de fraude fiscale

Les maisons de luxe sur une île espagnole et les yachts scintillants amarrés dans les ports méditerranéens étaient tous les signes d’une vie bien vécue.

Ils ont également été, selon les autorités espagnoles, le fruit d’une opération de blanchiment de capitaux et d’évasion fiscale de plusieurs millions de dollars contrôlée par l’un des agents de football les plus puissants du monde, qui a abouti le mois dernier à des poursuites pénales contre l’agent, Abdilgafar Fali Ramadani, et plusieurs de ses associés.

Selon les autorités, Ramadani était au centre du programme dans lequel un groupe d’agents liés à lui a pu exploiter des réglementations laxistes et cacher des millions de dollars de commissions en déplaçant des athlètes dans plusieurs clubs dits «fantômes» en Belgique, Serbie et Chypre. Ce faisant, selon les autorités, les agents ont évité de payer des impôts sur les paiements qu’ils avaient reçus pour avoir négocié les accords.

Joigné par téléphone, Ramadani a refusé de commenter les accusations. Son agence basée à Berlin, Lian Sports, a grandi pour représenter certains des joueurs de football les plus recherchés.

Comme des dizaines d’autres enquêtes qui ont troublé les sports européens ces dernières années, conduisant à des affaires fiscales très médiatisées contre des joueurs comme Lionel Messi et Cristiano Ronaldo et à des examens financiers de clubs comme Paris Saint-Germain et Manchester City, l’affaire Ramadani, nommée Operation Lanigan, est né d’une fuite de documents – les soi-disant fichiers Football Leaks – qui ont mis en lumière les affaires du football et une industrie trouble du trading de joueurs qui vaut plus de 7 milliards de dollars par an.

Lorsque Football Leaks a piraté des documents liés au Ramadani, puis les a divulgués aux médias ou les a publiés en ligne, les procureurs espagnols ont eu une fenêtre sur l’opération et une feuille de route pour les agents qui en ont profité.

« Ils ont obtenu des informations de Football Leaks et ont ensuite décidé de saisir le parquet spécial chargé du crime organisé et de la lutte contre la corruption », a déclaré Borja Pastor de la Morena, un responsable d’Europol, une organisation qui coordonne les enquêtes paneuropéennes, a déclaré dans un entretien téléphonique.

Les principales conclusions de l’enquête, a déclaré Morena, étaient l’utilisation par les agents de clubs intermédiaires dans les ligues européennes de deuxième et troisième niveaux comme postes de passage dans les échanges de joueurs. Un joueur adolescent acheté par une équipe chypriote pour un peu plus de 2 millions de dollars, par exemple, a été vendu six jours plus tard pour plus du triple du prix. Un autre était dans les livres du même club depuis seulement huit jours.

Dans de nombreux cas, a déclaré Morena, « les joueurs impliqués dans les transferts n’avaient pas besoin de mettre les pieds dans le club intermédiaire ».

Les actes d’accusation et les détails de l’affaire arrivent à un moment délicat pour les plus grands agents du sport. Ces derniers mois, les agents – souvent des rivaux professionnels – ont uni leurs efforts pour rejeter les plans de l’organe directeur du football, la FIFA, pour apprivoiser leur industrie en plafonnant les commissions et en introduisant des réglementations strictes en matière de licences et des examens obligatoires.

L’enquête, selon Morena, a également suggéré des liens étroits entre une poignée d’agents de haut niveau.

Ramadani, par exemple, n’était pas le seul agent à tirer profit des déplacements de joueurs à travers l’équipe chypriote Apollon Limassol. L’équipe a remis des documents relatifs aux transferts de joueurs aux autorités chypriotes et à la FIFA, selon une personne proche de l’enquête. L’un des clients les plus importants du Ramadani, l’attaquant serbe du Real Madrid, Luca Jovic, faisait partie de ceux dont l’historique des transferts comprend une brève escale avec Appollon.

Après les transferts de fantômes, ont déclaré les autorités espagnoles, les agents et leurs partenaires sont accusés d’utiliser un réseau sophistiqué de sociétés pour acquérir des actifs tout en cachant leur propriété. Au moins 10 millions d’euros (environ 11,1 millions de dollars) ont pu pénétrer en Espagne grâce à l’achat d’actifs, notamment des biens immobiliers sur l’île de Majorque et plusieurs yachts.

Les événements au Portugal cette semaine ont suggéré que les preuves de Football Leaks pourraient encore engendrer de nouvelles accusations et impliquer d’autres chiffres importants dans le football. Au Portugal, les autorités ont perquisitionné mercredi les bureaux et les domiciles de certaines des plus grandes équipes de football du pays, ainsi que de certaines appartenant à Gestifute, peut-être l’agence de football la plus influente du monde. Gestifute est dirigé par Jorge Mendes, dont les clients incluent l’attaquant de la Juventus Cristiano Ronaldo et le manager de Tottenham Hotspur, José Mourinho.

Un communiqué du bureau du procureur général portugais indique que près de 300 inspecteurs des impôts et policiers ont été impliqués dans plus de 70 descentes liées à une opération surnommée Offside. Les deux plus grandes équipes du Portugal, Porto et Benfica, ont confirmé leur coopération avec les autorités.

À la suite des raids, les autorités portugaises ont déclaré avoir identifié 47 suspects, un groupe qui, selon eux, comprend des footballeurs, des agents, des avocats ainsi que des directeurs sportifs, des responsables de clubs de football chargés des activités commerciales.

Jusqu’à présent, les autorités portugaises étaient réticentes à agir sur la base de preuves provenant de Football Leaks, une mine de données qui avaient été illégalement obtenues par un citoyen portugais de 31 ans, Rui Pinto. Pinto avait échappé à la justice pendant des années, se cachant à Budapest jusqu’à ce que sa capture sur un mandat d’arrêt portugais l’an dernier conduise à son extradition.

Pinto est maintenu en détention préventive dans une prison de Lisbonne depuis plus d’un an. Il devrait être jugé cet été pour plus de 90 chefs d’accusation, dont le plus grave est lié à des accusations selon lesquelles il aurait tenté d’extorquer une agence de football.

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