José Andrés Martínez de l’Union de Philadelphie à propos de son match contre Lionel Messi et Neymar

La liste des joueurs du monde du football qui ont joué contre Lionel Messi et Neymar au cours de leur carrière est assez longue, mais elle n’est pas encore si longue.

La liste des joueurs qui ont affronté les deux superstars la même année est encore plus courte.

Et la liste des joueurs qui les ont affrontés en jouant pour leur pays est encore plus courte.

Le milieu de terrain de l’Union José Andrés Martínez fait partie de ce club exclusif. Après avoir affronté Neymar lors de la Copa América de cet été au Brésil, Martínez s’est battu en duel avec Messi lorsque l’Argentine s’est rendue au Venezuela lors d’un match de qualification pour la Coupe du monde plus tôt ce mois-ci.

« Ce fut une belle expérience pour moi, je l’ai tellement appréciée », a déclaré Martínez à The Inquirer cette semaine avec l’aide d’un traducteur. « Tout joueur qui joue pour son pays le fait avec beaucoup de bonheur et de fierté. »

Ces matchs étaient les derniers sommets d’une ascension remarquable pour le joueur de 27 ans de Maracaibo, au Venezuela. Lorsque l’Union a signé Martínez en décembre 2019, il avait remporté une sélection en équipe nationale en septembre précédent, mais n’avait pas encore joué pour le Vinotinto. Maintenant, il est un pilier pour le club et le pays.

« En moins d’un an, ma vie a complètement changé », a déclaré Martínez. «Je suis juste reconnaissant pour les gens qui sont là avec moi, les gens qui me soutiennent. Tous mes succès, toutes les choses que j’ai accomplies, je dois les remercier pour [that], et je leur dédie mon succès.

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Ce système de soutien a aidé Martínez à s’adapter à un nouveau pays et à l’isolement que la pandémie a causé à tout le monde, y compris les athlètes professionnels.

« J’ai des gens à mes côtés à Philadelphie qui ont gagné mon amour et mon cœur », a-t-il déclaré. « Si cela ne tenait qu’à moi, je jouerais toute ma carrière ici à Philadelphie, et si je devais aller dans un autre club, j’aimerais pouvoir retourner à Philadelphie. J’aime la ville, j’aime les gens, j’aime l’atmosphère ici à Philadelphie.

Martínez est particulièrement proche de Sergio Santos, qui, comme Martínez, a rehaussé sa notoriété en jouant pour l’Union.

« Il est devenu un frère pour moi », a déclaré Martínez. « Nous nous respectons, nous communiquons beaucoup, non seulement sur le terrain, mais aussi en dehors du terrain. »

Récemment, l’Union a ajouté un deuxième joueur vénézuélien à l’équipe, Jesús Bueno. Martínez a pris le nouveau venu de 22 ans sous son aile.

« C’est un bon garçon, c’est un excellent footballeur et j’espère qu’il aura la chance de briller dans le club », a déclaré Martínez.

Élever un autre Vénézuélien a fait naître un grand sourire sur le visage de Martínez. Cette fois, c’était un joueur contre lequel il pourrait jouer lorsque l’Union accueillera Atlanta United samedi après-midi (15h30, Univision 65 et TUDN) : l’attaquant vedette des Five Stripes Josef Martínez. Les deux ne sont pas liés, mais ils ont construit un lien fort.

Josef – vous l’entendrez souvent appeler par son prénom à la télévision nationale – a marqué trois buts lors de ses deux derniers matchs, neuf en 21 cette année et 99 en 124 matchs en carrière pour Atlanta.

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Personne ne sera surpris s’il marque son 100e but lors de son 125e match pour le club. Mais il y a une chance que ce ne soit pas samedi. Josef souffre d’une blessure que le manager d’Atlanta Gonzalo Pineda a qualifiée de « surcharge au genou » jeudi. Pineda a déclaré aux journalistes à Atlanta que Martínez était au jour le jour.

Il y a de fortes chances que Martínez fasse le voyage. Il ne commencera peut-être pas, mais l’Union s’attendra à ce qu’il joue. Atlanta (9-7-9, 36 points) n’a qu’un point et une place d’avance sur l’Union (9-7-8), septième dans une course aux séries éliminatoires de la Conférence de l’Est bien remplie.

« Bien qu’il ait été blessé, il a quand même marqué des buts », a déclaré José Martínez à propos de Josef. « Imaginez s’il n’était pas blessé. »

Les deux hommes sont assis à la même table pour les repas lorsqu’ils sont en service en équipe nationale, et José a révélé qu’ils avaient parlé au téléphone pendant une heure mercredi.

« À propos de trucs personnels et de football et du match de ce week-end », a-t-il déclaré. « C’est un grand, grand joueur, c’est une personne humble, et c’est quelqu’un pour qui je prends ses conseils très au sérieux. »

Curieusement, ils ne se sont affrontés qu’une seule fois en MLS : la victoire épique de l’Union 3-0 en Ligue des champions à Atlanta le 27 avril. José a été suspendu pour le match à domicile de l’Union dans la série en raison d’une accumulation de cartons jaunes, et ils étaient tous les deux à la Copa América lors du match de saison régulière de l’Union à Atlanta le 20 juin. Les équipes ne se sont pas affrontées l’année dernière en raison du calendrier de la MLS modifié par la pandémie.

« Je sais qu’Atlanta United a été l’une des meilleures équipes de MLS ces dernières années, mais l’Union de Philadelphie a également gagné beaucoup de respect ces dernières années », a déclaré José. « J’espère que ce match du week-end est un bon match, un match sain pour les fans, et que la meilleure équipe sur le terrain gagne. »

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