Business Of Sports: Question de 15 milliards de dollars du golf: Est-ce que Tiger peut à nouveau brûler?

Tyger, Tyger, brûlant », commence un vieux poème. Près de deux semaines après le crash qui a secoué le jeu, le monde du golf se demande si Tiger Woods allumera un jour ses feux à nouveau.

Allongé dans un lit d’hôpital de Los Angeles avec suffisamment de métal dans sa jambe droite pour forger un fer supplémentaire, le plus grand joueur du jeu ne peut pas être sûr qu’il en aura jamais besoin. Après la course la plus folle de sa carrière, il a peut-être obtenu un rebond favorable de l’oubli, mais doit encore prendre une baisse de la saison au moins.

Quant au sport, il subira les pertes consécutives en nombre de spectateurs, de galeries et de couverture qui se produisent chaque fois que son talisman disparaît. Lee Trevino parle pour des millions lorsqu’il dit: «Je ne regarde le golf que lorsque Tiger joue.»

S’il semble indécent de compter le coût lorsqu’un homme peut ne pas marcher à nouveau correctement, l’industrie mondiale de 90 milliards de dollars américains a de bonnes raisons d’être plus préoccupée que jamais. Bien qu’il soit bien conscient de ses pouvoirs de récupération, cette fois, c’est différent.

Les blessures «menaçant les membres» que Tiger a subies lors de son «renversement d’un seul véhicule» seraient potentiellement paralysantes. Mais en plus d’une liste déjà longue de blessures majeures – y compris cinq chirurgies du dos et trois chirurgies du genou – la crainte est que les dommages cumulatifs puissent empêcher un retour à ses niveaux exaltés précédents.

Ce n’est qu’en janvier qu’il a subi une cinquième opération sur cette région lombaire gênante – pour enlever un fragment de disque pressurisé – une intervention mineure par rapport à la fusion vertébrale qui a sauvé sa carrière en 2017. Après, mais avant l’accident, on lui a demandé s’il le ferait. être en forme pour les Masters du mois prochain. Le sport a donné un frisson collectif quand il a plaisanté: «Dieu, je l’espère… mais je n’en ai qu’un en arrière.»

Si cela semble une dépendance malsaine, ce n’est pas différent de toute la Catalogne qui retient son souffle à chaque fois que Lionel Messi subit un tacle lourd. Ils ont même inventé un mot – «Messidependencia» – pour la façon dont Barcelone dépend de son plus grand joueur. Le golf dépend du tigre depuis encore plus longtemps; tel a été son impact.

Lorsqu’il a fait irruption sur la scène en 1997 avec une victoire de 12 coups aux US Masters, le sport était largement considéré comme l’apanage de la brigade masculine, pâle et rassis. Il y avait plus de fumeurs en tournée que ceux qui s’entraînaient. Seul un autre joueur (Vijay Singh) en plus de Tiger est allé au gymnase et seul John Daly pouvait l’égaler en moyenne à 300 mètres du tee. Les prix en argent et les chiffres d’audience ne représentaient qu’une fraction de ce qu’ils sont aujourd’hui.

Alors que Tiger parcourait les fairways comme un héros conquérant, tout le monde voulait un morceau de lui. Les commandites, les prix en argent et les audiences télévisées ont grimpé en flèche et Augusta National a été «à l’épreuve du tigre» contre son prodigieux coup. Le monde était collé alors qu’il rendait le golf cool. Il a également rendu ses pairs très riches et inspiré les nouvelles générations. Et ils ne sont rien sinon reconnaissants.

Rory McIlroy déclare: «Je ne serais pas là sans Tiger.» Peut-être le plus grand bénéficiaire, Phil Mickelson, se souvient: «… quand j’ai remporté mon premier tournoi en 1991, la bourse entière était de 1 million de dollars américains… et je dirais: ‘Je me demande si de mon vivant, probablement pas dans ma carrière, nous le ferions jouer pour un chèque de première place de 1 million de dollars. Maintenant, c’est chaque semaine. C’est incroyable, la croissance de ce jeu. Et Tiger a été l’instigateur.

Les chercheurs soutiennent pleinement cette affirmation. Le Dr Roger Pielke Jr, directeur du Center for Science & Technology Policy Research de l’Université du Colorado, a déclaré: «L’effet Tigre était responsable de 1,6 milliard de dollars sur les 3,1 milliards de dollars de prix gagnés entre 1997 et 2008», tandis que GOLF.com’s Josh Sens a récemment estimé que la présence de Tiger valait jusqu’à 15 milliards de dollars américains pour le jeu dans son ensemble.

La domination initiale de l’Américain était telle que d’autres grands diraient qu’ils ne jouaient que pour la deuxième place si Tiger était entré. Mais la fascination n’était pas seulement avec son éclat: c’était sa personnalité – un gamin noir qui le dominait dans un sport à prédominance blanche; son charisme – en abondance; et ses retours – pour les âges.

En effet, «Comeback Kid» serait son pseudonyme le plus approprié de la façon dont sa vie s’est déroulée. Surnommé «Tigre» par son père Béret vert en l’honneur de son compagnon de champ de bataille sud-vietnamien, le colonel Vuong Dang Phong, qu’il appelait aussi «Tigre», le fils a plus que vécu à la hauteur. Aucune cause n’est jamais perdue, aucun green inaccessible et aucune situation irrémédiable – sur ou hors du parcours.

Après avoir été n ° 1 mondial pendant 683 semaines consécutives, en 2017, il est tombé en dehors du top 1000 du classement, mais est revenu au n ° 1. De retour de toutes les chirurgies, des bunkers les plus profonds de l’humiliation de sa vie personnelle: la mort de son père bien-aimé, la rupture douloureuse de son mariage et le scandale atroce.

Même une jambe cassée – à deux endroits – n’a pas pu l’empêcher de remporter l’US Open 2008. Il ne pouvait pas non plus ressembler à un homme hanté et brisé après avoir été arrêté au volant de sa voiture avec des opioïdes en 2017 – peut-être le plus bas de tous les rebondissements malveillants du destin. À l’époque, les analgésiques étaient ses kakis.

Tout cela est pourquoi beaucoup pensent que même ces derniers coups sur son corps ne le battront pas. Ils soulignent sa force innée et son esprit combatif: il s’est entraîné avec les US Navy Seals et «Never Give Up» est son mantra.

Ils mentionnent que le légendaire Ben Hogan a subi des blessures encore pires dans un accident de voiture il y a 72 ans, mais qui se remettait pour gagner cinq autres Majors. Et le champion de l’US Open, Bryson de Chambeau, a parlé au nom de beaucoup lorsqu’il a déclaré: «Si quelqu’un peut [come back], Tiger peut.

Le golf et le monde entier l’espèrent désespérément. Bien qu’il raccroche un jour ses clubs, sa 15e victoire majeure au Masters 2019 nous a fait croire que tout était possible. Et même si les 18 Majors de Jack Nicklaus semblent désormais hors de portée, nous pensions toujours qu’à 45 ans, nous verrions beaucoup plus de ce maillot rouge en tête du peloton le dimanche après-midi.

Comme l’a dit McIlroy: «Il est inévitable qu’un jour il n’en fasse plus partie et ce sera juste quelque chose que le golf et la tournée devront gérer et s’adapter.

Quant à lui revenant de l’accident, McIlroy a ajouté: « Il n’est pas Superman. » C’est pourquoi vous sentez que la PGA est heureuse d’avoir signé l’année dernière son accord de 700 millions de dollars avec les diffuseurs.

En effet, ces derniers mois, Tiger a davantage ressemblé à un gars ordinaire: plus installé dans sa vie personnelle, toujours avec le même partenaire après 4 ans et demi, et jouissant d’être papa pour ses deux enfants. S’il décide qu’il en a assez ou que son corps décide pour lui, son héritage sera toujours un jeu beaucoup plus riche, plus grand et méconnaissable. Il laisserait un vide inimaginable.

La question de plusieurs milliards de dollars posée du vestiaire à la salle de conférence est la suivante: Tigre, Tigre, la flamme peut-elle à nouveau brûler?

Il y a énormément de choses à cheval dessus.

Bob Holmes est un écrivain sportif de longue date spécialisé dans le football

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