«  Messi était impossible mais Ronaldo était sur le point de se produire  » – La vérité sur les quasi-accidents d’Arsenal sur le marché des transferts

L’ancien responsable du recrutement d’Arsenal, Francis Cagigao, parle à Goal de certains des joueurs que le club a tenté de signer pendant son séjour dans le nord de Londres

Après avoir passé les 24 dernières années de sa vie à essayer de dénicher la prochaine superstar tout en travaillant pour Arsenal, Francis Cagigao a vu sa juste part de jeunes équipes exceptionnelles à travers le monde.

Mais il y a un côté qui ressort; en fait, c’est une équipe qu’il a précédemment qualifiée de meilleure équipe U16 qu’il ait jamais vue.

Et ce n’est peut-être pas une surprise, car l’ancien responsable du recrutement mondial d’Arsenal parlait de la légendaire line-up La Masia qui comprenait Lionel Messi, Cesc Fabregas et Gerard Pique.

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C’était une équipe que Cagigao surveillait de près dans son ancien rôle de chef scout des Gunners en Espagne – et il a fait de son mieux pour se séparer.

En effet, Cagigao a tenté de signer les trois superstars en herbe et Fabregas a finalement accepté de déménager dans le nord de Londres en 2011 – mais, à un moment donné, Messi et Pique semblaient également prêts à rejoindre les Gunners.

« Nous avions identifié Messi et nous n’aurions pas été les seuls », a révélé Cagigao à Goal. «Je me souviens qu’il y avait quelques clubs italiens et évidemment des clubs espagnols qui connaissaient très bien Messi.

«Mais il n’a pas pu jouer au niveau national à cause de la restriction de son statut dans le pays à l’époque. Il ne pouvait jouer que des matchs régionaux pour Barcelone.

«Alors, oui, il y a eu des discussions entre moi et les représentants, et nous avons eu le très bon sentiment qu’il y avait une possibilité que le joueur veuille nous rejoindre.

«Mais, une fois que nous avons fouillé la situation et que nous l’avons examinée d’un point de vue juridique, nous avons très vite vu que cela ne pouvait pas arriver. C’était impossible. Donc, cela a été abandonné une fois que nous l’avons vu.

Les questions juridiques auxquelles Cagigao se réfère tournent autour des permis de travail. Mais bien que ce soit un problème qui a empêché Messi de déménager à Arsenal, il n’y avait pas de tels problèmes avec Pique.

Pendant un certain temps, le défenseur semblait certain de passer de l’Espagne aux côtés de Fabregas, seulement pour que l’accord s’effondre au dernier moment.

«Nous étions déjà bien avancés avec [Pique] mais, à la fin, nous n’avons pu signer que Cesc », a déclaré Cagigao.

«Avec Gerard, il y avait une divergence d’opinion contractuellement et il a rejoint Manchester United six mois plus tard.»

Cagigao – qui a débuté comme dépisteur à temps partiel à Arsenal en 1996 et est devenu responsable du recrutement mondial avant de quitter le club le mois dernier – a connu de nombreux autres quasi-accidents sur le marché des transferts.

En effet, Cristiano Ronaldo aurait facilement pu devenir Gunner avant de quitter le Sporting CP pour Manchester United en 2003.

«C’était très proche de se produire», se souvient le joueur de 50 ans. «De toute évidence, c’était un joueur que nous avions beaucoup regardé au niveau des jeunes.

«Nous avons toujours eu un réseau très solide, mais c’est une chose à savoir sur un joueur; c’est une autre chose de pouvoir signer un joueur. Ce sont deux choses complètement différentes.

«Mais nous avions une excellente compréhension du marché et de ce qu’il y avait là-bas. C’est ce dont vous avez besoin dans votre service. Être très proactif et efficace en termes de compilation d’informations et de connaissance de ce qui existe. »

Bien qu’il y ait des joueurs que le club n’a pas réussi à atterrir, Cagigao et son équipe ont été nombreux à être recommandés par Cagigao et son équipe qui se sont retrouvés à Arsenal.

De Lauren en 2000 à Gabriel Magalhaes cet été, la liste des deux dernières décennies est vaste et comprend des noms tels que Jose Antonio Reyes, Nacho Monreal, Santo Cazorla, Robin van Persie, Gabriel Martinelli et Willian Saliba.

Tous ont été repérés grâce à d’innombrables heures de travail, notamment à regarder des matchs, à faire du réseautage et à se plonger dans le côté mental de tous les joueurs qui avaient été ciblés.

Ensuite, si le club donnait le feu vert au déménagement, il s’agissait de conclure un accord le plus rapidement possible.

«Je ne dirais pas qu’aucun d’entre eux était simple», a expliqué Cagigao. «Vous devez convaincre en externe, en interne, et vous devez faire les choses de la manière la plus éthique possible.

«Vous devez vous assurer que vous respectez les directives et vous devez faire ces choses avec autant de rapidité et de silence que possible, sinon, elles ne se font pas.

«Il serait absurde de parler d’opérations de cape et de poignard, cela a plus à voir avec d’autres secteurs, mais vous devez être rapide et vous devez faire les choses de manière très dynamique pour faire avancer ces choses.»

L’une des signatures les plus médiatisées au début du temps de Cagigao au club a été la capture de Reyes de Séville.

L’attaquant l’a rejoint à l’âge de 20 ans et est arrivé à mi-chemin de la saison 2003-04 des «Invincibles». Reyes s’est annoncé avec style avec deux buts contre Chelsea en FA Cup et a fait 21 apparitions dans toutes les compétitions cette saison-là alors qu’Arsenal a remporté le titre de Premier League.

Il restera deux ans de plus, mais le mal du pays a tourmenté son séjour dans le nord de Londres et après avoir passé la saison 2006-07 en prêt avec le Real Madrid, il a rejoint l’Atletico Madrid de manière permanente en 2007.

« Jose Antonio était un talent de footballeur fantastique », a déclaré Cagigao. «Nous étions sur le point de le signer quelques années auparavant. Je l’avais observé au niveau des jeunes et il était exceptionnel.

«Je pense que nous avons convenu que même si les frais auraient été presque rien, il y avait des problèmes là-bas en termes de comment il s’adapterait.

«Donc, nous l’avons fait quelques années plus tard. C’était compliqué parce qu’il y avait des barrières linguistiques et culturelles. Le club pensait que ce serait un travail difficile mais que nous y arriverions avec lui.

«Il avait de merveilleux attributs et a fait un départ incroyable. Beaucoup de gens ne voient pas à quel point il était difficile pour un jeune joueur d’entrer et d’être un partant, et de jouer régulièrement, dans cette équipe «  Invincibles  » qui était pleine de joueurs expérimentés de classe mondiale.

«Le simple fait de faire ce qu’il a fait au cours des deux premières saisons a été une très grande réussite pour un jeune de 19 ans aussi vert dont la famille avait du mal à s’adapter à l’environnement et à la culture.

Santi Cazorla était un autre joueur à faire le déplacement vers le nord de Londres suite à la recommandation de Cagigao.

Cagigao avait initialement conseillé au club de faire venir l’Espagnol au cours de l’été 2011, mais un accord n’a pas pu être conclu. Cazorla est arrivé un an plus tard, cependant, et est devenu l’un des meilleurs joueurs d’Arsenal ces derniers temps.

« Un footballeur magique, je pense que c’est probablement la meilleure façon de décrire Santi », a déclaré Cagigao.

« Santi est un joueur que je connais depuis plusieurs années, je l’ai suivi de près. Il y a eu un moment où il était à Oviedo où j’ai très bien connu ses représentants.

«Il a rejoint Villarreal, mais je suis toujours resté en contact avec cette situation parce que je savais que c’était quelque chose que je devais surveiller.

«La saison où nous avons vendu Cesc et Samir Nasri, j’ai fortement recommandé à deux joueurs espagnols de venir, l’un était Santi, mais pour une raison ou une autre, cela ne s’est pas produit cet été.

« Mais je pense que nous avons eu de la chance à la fin, nous avons vu que Malaga avait ces difficultés financières et en parlant aux représentants de Santi, j’ai eu l’impression qu’ils étaient très disposés à recommencer et à voir s’il y avait encore une possibilité.

« Une fois que nous avons eu cette discussion avec Arsene et Steve [Rowley, chief scout] nous avons vu très vite que nous étions en mesure de le faire et nous l’avons amené.

«Très vite, Santi a convaincu tout le monde. Pas seulement parce qu’il était un footballeur exceptionnel, mais à cause de sa personnalité. Il a joué au football avec un sourire sur son visage. Je pense que c’est le footballeur parfait.

« Nous n’avons peut-être pas gagné de championnat pendant cette période, mais les fans ont sans aucun doute pu apprécier Santi Cazorla en tant que joueur de football, car si vous n’aimez pas Santi en tant que joueur de football, vous n’aimez pas le football. »

L’impact que Cagigao a eu à Arsenal au cours de ses 24 années au club ne peut être sous-estimé. C’est pourquoi son départ le mois dernier – qui fait suite à une revue du réseau de recrutement menée par le directeur technique Edu – a provoqué tant de surprise.

Mais le travail qu’il a accompli ces dernières années garantira que l’équipe actuelle de Mikel Arteta continuera à porter les fruits de son travail pendant encore un certain temps.

C’est Cagigao qui a conduit l’accord pour signer Gabriel Martinelli d’Ituano l’année dernière et il a également poussé le club à faire venir les défenseurs William Saliba et Gabriel au cours des deux dernières fenêtres de transfert d’été.

« Martinelli était un joueur que mon dépisteur brésilien avait vu au football des jeunes et le connaissait depuis son temps à Corinthians en tant que joueur U14 », a déclaré Cagigao.

« Il est venu sur mon radar. Il y avait des doutes sur lui à l’époque; il était allé à Manchester United pour son procès et cela n’avait pas fonctionné.

«La première fois que je l’ai vu, c’était sur quelques vidéos et il avait deux ou trois attributs que je trouvais absolument exceptionnels et j’ai dû me remettre et le regarder.

«J’ai essayé de conclure un accord pour le faire passer pour un procès, pour voir si nous pouvions le regarder sur notre terrain d’entraînement, mais c’était impossible parce qu’Ituano était très proche de le sang dans la première équipe.

« Donc, il s’agissait de le regarder au Brésil. Nous l’avons beaucoup regardé et j’ai été très impressionné par ce que j’ai vu. Je connaissais ses représentants depuis longtemps, puis, après cela, il s’agissait simplement d’obtenir le affaire faite.

« Mais il était évident dès le départ qu’il avait envie de réussir. Il avait du rythme, pouvait répéter à haute intensité, il avait une bonne technique sur son pied droit et une odeur pour prendre des positions de but.

« Il était compétitif, n’était pas le plus gros, mais il a fait un bon saut. C’était un joueur qui voulait prendre du retard et, après avoir rencontré le garçon, j’ai été très impressionné par sa mentalité.

« Il y avait une telle intensité dans tout ce qu’il faisait. C’est à lui et seulement à lui parce que c’est lui qui a forcé les gens à le mettre sur le terrain. »

À propos des récents ajouts de Saliba et Gabriel, Cagigao a ajouté: «Ce sont de jeunes joueurs et ont encore beaucoup à apprendre, mais ils sont sous un entraîneur parfait pour apprendre et faire évoluer leur jeu.

«Il y a de très bonnes chances qu’ils continuent à réussir et à devenir les meilleurs joueurs. Je pense que ce sont des joueurs avec des niveaux de potentiel très, très élevés, qui vont travailler avec un très, très bon entraîneur.

«Mikel a eu un excellent apprentissage et une grande expérience de travail sous la direction de Pep Guardiola et il a repris beaucoup de ces méthodes de travail et les a adaptées à sa personnalité et à son caractère.

«Il a joué pour le club et quelqu’un qui, à mon avis, est idéal pour le club en tant que manager. Je pense qu’il fera très bien.

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