La carrière de Ryan Babel ne tient jamais en 140 caractères.

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Heureusement, vraiment, Ryan Babel a d’abord abordé la maladresse. Il y a quelques mois, un ami l’avait alerté sur une rubrique que j’avais écrite au tournant de la décennie, celle dans laquelle je proposais que Babel, plutôt que Lionel Messi ou Cristiano Ronaldo, soit probablement considéré comme le joueur le plus important des années 2010. .

Babel l’avait lu. L’idée que l’avènement des médias sociaux était le changement le plus important dans la culture du football au cours de la dernière décennie a résonné avec lui. Avec bonté, il a dit qu’il avait apprécié – assez, en fait, pour le partager sur son fil Twitter. C’était la maladresse. C’est quelque chose que j’aurais dû savoir, quelque chose que j’aurais aimé savoir.

Mais c’était quelque chose que je ne savais pas, car Ryan Babel m’a bloqué sur Twitter il y a des années. Alors que nous nous arrangions un rendez-vous sur Zoom, j’étais allé de l’avant et en arrière pour savoir si je devais en parler avec lui. Une partie de moi s’est demandée si ça pouvait être une façon assez drôle de commencer une interview. Une partie de moi était convaincue que ce serait désastreux.

Me demanderait-il d’expliquer et je dois admettre que je ne savais pas pourquoi il m’avait bloqué? Cela donnerait-il l’impression d’avoir soigné la blessure pendant des années? Aurais-je mieux fait de vérifier pour voir si j’avais dit quelque chose de vraiment mauvais à son sujet? Cela lui rappellerait-il qu’à un moment donné, je l’avais offensé? Cela le mettrait-il en colère? Ou annulerait-il tout simplement?

Le moment venu, je lui ai rappelé que je ne saurais pas ce qu’il partage sur les réseaux sociaux – il pourrait retweeter beaucoup de mon travail, pour autant que je sache – à cause de la, euh, situation. « Ouais, » dit-il avec un sourire. « Quelqu’un m’en a parlé. » Il ne semblait pas en colère à ce sujet. Il avait l’air assez à l’aise sur son canapé. J’ai donc demandé: se souvient-il pourquoi?

Non, a-t-il dit, mais il se souvient qu’il était « assez sensible aux critiques à l’époque ». Il s’habituait toujours à Twitter comme média à l’époque. Il avait grandi sur MySpace et Facebook, mais Twitter était différent. Il a été l’un des premiers joueurs à l’adopter, mais il a vite vu qu’il avait une «dynamique différente».

« Les autres étaient encore assez privés, vous pouvez donc vous exprimer davantage », a-t-il ajouté. «Ensuite, vous arrivez sur une plate-forme où vous êtes exposé à la presse. C’était totalement nouveau. « 

À ses débuts, a-t-il dit, il a commis des «erreurs». Il y a des choses – il ne le cite pas spécifiquement, mais supposons que l’un d’eux se moque d’un arbitre dans un maillot de Manchester United et se voit imposer une amende de 12500 $ – qu’il ferait différemment s’il pouvait remonter le temps, ou s’il y avait eu quelqu’un autour, comme il y en aurait maintenant, pour le conseiller sur sa stratégie de médias sociaux.

Ce qui est frappant, en parlant à Babel (une fois que nous avons facilement surmonté la maladresse), c’est dans quelle mesure ces premières erreurs sont venues le définir aux yeux du public du football, et à quel point nous tenons obstinément à nos premières impressions d’un joueur en tant que personne, nous refusons fermement à ce joueur le droit de changer ou la chance de grandir.

Ce n’était pas seulement les médias sociaux. Pendant son séjour à Liverpool, Babel a également été critiqué pour sa carrière musicale naissante; il avait été un claviériste assez talentueux pour jouer dans un groupe lors de festivals dans sa ville natale d’Amsterdam. Dès son jeune âge, il avait été amené à traiter le football comme une «affaire», alors il était venu trouver son plaisir dans la musique.

L’idée qu’il était trop occupé à collaborer avec des rappeurs et à tweeter pour se consacrer à son métier n’a jamais été vraie, pas vraiment – la plupart des gens ont le droit d’avoir un travail et un intérêt extérieur – mais ça a collé. Il a été doté d’un pouvoir explicatif: la forme de Babel a vacillé non pas parce qu’il faisait partie d’une équipe de Liverpool en perpétuel bouleversement, mais parce qu’il était distrait. Être athlète, a déclaré Babel, c’est «faire vivre sa vie par d’autres personnes».

Après un certain temps, les théories promulguées à l’extérieur ont l’habitude de s’infiltrer dans le football. Il était déterminé que Babel ne tirait pas le meilleur parti de son talent; qu’il dérivait. Bert van Marwijk, l’entraîneur de l’équipe nationale néerlandaise, lui a dit qu’il devait jouer chaque semaine pour être sélectionné. Il est devenu «désespéré» pour déménager et a fini par quitter Liverpool pour Hoffenheim en Allemagne.

«Ce n’est pas une décision que j’ai prise avec mon cœur», a-t-il dit, mais pour éviter la pression extérieure. Il a joué à Hoffenheim, chaque semaine. Van Marwijk l’a quand même laissé tomber. Babel est reparti, de retour à l’Ajax, puis au club turc de Kasimpasa. «J’ai eu beaucoup de revers au cours de ces années», a-t-il déclaré.

Lorsqu’il a déménagé aux Émirats arabes unis en 2015, pour rejoindre Al Ain, cela a semblé confirmer l’idée qu’il était destiné à ne jamais réaliser son potentiel. «C’était un mouvement typique de fin de carrière», a déclaré Babel.

Il a savouré la chance de «découvrir une autre culture», mais il est assez honnête pour admettre que sa justification était largement financière. Si le football le traitait comme un atout, il le traiterait comme une entreprise. « J’ai décidé que je prendrais des décisions qui me rendraient heureux », a-t-il déclaré.

Et c’est là, pour une grande partie du football, que l’histoire de Ryan Babel s’est terminée. Même lui sait que déménager dans le Golfe peut ressembler davantage à un joueur qui cherche un dernier jour de paie au soleil. Aux yeux de beaucoup, Babel était fini. Lorsqu’il a quitté Al Ain, en 2016, il n’a pas pu trouver de nouveau club.

« J’avais été quelque part où les gens ne considéraient pas le vrai territoire du football », a-t-il déclaré. «J’avais beaucoup d’anxiété que ce soit la fin pour moi.» Il a été réduit à s’entraîner avec la deuxième équipe de l’Ajax. Il avait été un international néerlandais seulement quelques années auparavant. Il avait 29 ans, ce qui aurait dû être son apogée, mais aux yeux du footballeur, il avait fini, une promesse vide, un garçon à jamais perdu.

Quatre ans plus tard, Babel joue toujours. Le Deportivo La Coruña l’a sauvé de la libre agence et, quelques semaines après avoir pensé que sa carrière était terminée, il affrontait Messi et Ronaldo. Besiktas, en Turquie, l’a récupéré à partir de là, lui donnant un autre coup de feu en Ligue des champions. Il a eu des sorts à Fulham et à Galatasaray et maintenant un prêt à Ajax. L’année dernière, il a même retrouvé sa place dans l’équipe néerlandaise. Il compte désormais 63 sélections internationales.

Il est en pleine couleur d’un été indien. Un joueur considéré comme un échec à 27 est toujours à 33. Il est impossible de dire s’il n’a pas atteint les sommets qu’il pourrait avoir, mais sa carrière, selon presque toutes les mesures, a été longue et réussie. Ces premières erreurs semblent éloignées maintenant; non pas parce que la façon dont nous voyons Babel a changé – le football, après tout, ne permet pas aux personnages de grandir – mais parce que la façon dont nous voyons le football a changé.

Alors que les intérêts parascolaires de Babel étaient perçus comme une distraction, nous nous attendons maintenant à ce que les joueurs de football aient une autre vie – une ligne de vêtements ou une initiative caritative ou un tournoi de tennis.

Au fil des ans, Babel a doublé, diversifié. Il a une maison de disques – «la musique est un peu une affaire maintenant aussi» – et un portefeuille immobilier et une série d’investissements dans des start-ups. Il lit Robert Kiyosaki et essaie de transmettre des conseils d’investissement aux jeunes joueurs. Ce n’est pas le travail d’un jeune homme incapable de se concentrer.

Son utilisation des médias sociaux a également changé. Une fois, il semblait presque non professionnel qu’un joueur soit sur Twitter. Une décennie plus tard, chaque joueur est là. Une génération entière vit sa vie sur Instagram et Babel a l’air d’un pionnier. Ryan Babel n’a pas changé pour s’adapter au football; le reste du football a changé pour s’adapter à lui. Eh bien, c’est du moins ce que je suppose arrivé. Il est difficile de dire. Je suis toujours bloqué.

Le gaspillage d’un héritage

Il y a quelque chose dans la façon dont Riqui Puig se déplace qui est immédiatement familier: comment il fait des rafales courtes et nettes dans deux ou trois mètres d’espace; comment il étend ses paumes pour exiger le ballon; comment il tourne la tête, droite et gauche, gauche et droite, regardant constamment par-dessus son épaule comme un espion essayant de secouer une queue.

Puig porte avec lui l’imprimatur de Barcelone. Il est trop tôt pour dire quel genre de carrière il aura – il n’a que 20 ans et il n’a joué qu’une poignée de fois en Liga – mais il joue de la même manière, avec les mêmes manières, que ses prédécesseurs immédiats: Xavi Hernández et Andres Iniesta. Il peut ou peut ne jamais égaler leurs succès, mais il a reçu la même éducation que les grands.

C’est ce que Barcelone était censé devenir, bien sûr: une chaîne de production infatigable, produisant des footballeurs imaginatifs et espiègles les uns après les autres, les principes de Johan Cruyff et les idées de Pep Guardiola transmis d’une génération à l’autre, un empire sans fin.

Il n’est guère nouveau de suggérer que cela n’a pas tout à fait fonctionné de cette façon. Il était évident pour une grande partie du monde du football que le soleil se couchait sur Barcelone depuis un certain temps; cette saison seulement, les signes étaient là en septembre, en janvier, en février, en avril.

Regarder Puig contre l’Atlético Madrid cette semaine, cependant, illustre non seulement à quel point Barcelone a perdu son chemin, a dilapidé son héritage, mais la honte de celui-ci. Puig était tout ce qu’un jeune joueur de Barcelone devrait être: intelligent et aventureux et courageux, un espoir dans une équipe de superstars qui a continué à exiger le ballon longtemps après que tout le monde ait perdu courage.

Mais autour de lui, il y a une équipe qui est usée par le temps et fanée. Un club dans le chaos. Barcelone était la meilleure équipe et le meilleur club du monde une fois. C’était parfait: un modèle qui pouvait durer éternellement. Et pourtant, il est là, à cinq ans de son dernier titre de Ligue des Champions, il faut tout recommencer.

Votre guide du week-end

La subsistance spirituelle a été difficile à trouver ces derniers mois, nous devons donc l’emmener là où nous pouvons l’obtenir: la chanson de « Eurovision: The Story of Fire Saga », par exemple, ou le réconfortant revient – à la proéminence et à fitness – de Santi Cazorla et Bruno Soriano à Villarreal.

Cazorla est bien dans la deuxième saison de son retour après avoir perdu près de deux ans à cause d’une blessure. À quel point un bon joueur qu’il a été est le mieux illustré, peut-être, par le fait qu’il est non seulement revenu sur le terrain, mais aussi dans l’équipe nationale espagnole l’année dernière.

Soriano, le capitaine de Villarreal, a été encore plus maudit. Il était absent depuis plus de trois ans lors de son retour la semaine dernière. Il a maintenant 36 ans, mais s’il n’est même qu’une fraction de l’influence intelligente et apaisante qu’il était, il peut aider Villarreal à dépasser Séville et revendiquer une place improbable en Ligue des champions.

Cette tentative se poursuit dimanche, lorsque Villarreal accueille Barcelone. Plus tôt dans la journée, le Real Madrid affrontera l’Athletic Bilbao, sachant qu’avec la bonne combinaison de résultats, la course au titre espagnol pourrait bien être presque terminée.

Samedi, le Bayern Munich peut remporter son deuxième trophée de la saison – avec la Ligue des champions à venir – en finale de la coupe d’Allemagne: une équipe habile du Bayer Leverkusen attend à Berlin, à peine une poussée. En guise d’apéritif pour cela, le match de Premier League le plus convaincant du week-end voit les Wolves accueillir Arsenal. L’un des deux a de réelles chances de se qualifier pour la Ligue des champions. Ce n’est pas Arsenal.

Correspondance

La chronique de la semaine dernière sur l’incapacité du football à abandonner les attentions de l’extrême droite a apporté une multitude de courriels, y compris l’observation de Richard Blackett sur l’image du personnel d’entraîneurs de Burnley qui se met à genoux. « Il porte une autre histoire, celle qui parle d’un problème séculaire dans le football anglais: où sont les gens de couleur? »

Richard a tout à fait raison, bien sûr: seuls cinq des 92 clubs des quatre meilleures ligues d’Angleterre ont actuellement des managers non blancs. Il y a à peine une meilleure représentation dans le coaching. Cette semaine, les autorités du jeu en Grande-Bretagne ont annoncé un programme pour aider plus d’entraîneurs à acquérir de l’expérience en couleur – une initiative bienvenue, bien qu’explicablement tardive – mais une étude a également été publiée soulignant à quel point le problème est profondément enraciné.

La façon dont nous parlons des joueurs est, je pense, importante: en réduisant les joueurs noirs, en particulier, à leurs capacités athlétiques, nous permettons à nos préjugés et préjugés de diminuer leurs perspectives de carrière. Ce sont tous de petits pas, bien sûr, mais ce sont de petits pas dans la bonne direction. Cela suggère que la détermination des joueurs à soutenir Black Lives Matter est entendue.

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