Galaxy prodige Efraín Álvarez: l’arrêt du coronavirus m’a aidé

Il est spécial. Tout au long de son enfance dans l’Est de Los Angeles, cela a été évident pour tout le monde, de ses parents immigrants mexicains travaillant dans une usine de conditionnement de viande aux anciens joueurs qui ont guidé sa carrière de footballeur.

Efraín Álvarez a commencé à jouer pour les équipes nationales de jeunes à 12 ans et a signé son premier contrat professionnel à 15 ans. L’année dernière, à 16 ans, il a fait ses débuts en Major League Soccer en tant que remplaçant en fin de match et a créé deux buts dans une victoire de retour pour son équipe de ville natale, le Galaxy.

« Il est de loin le meilleur talent de la MLS », a déclaré Zlatan Ibrahimovic, l’attaquant de classe mondiale qui était coéquipier à l’époque.

Pourtant, maintenant, une semaine après son 18e anniversaire, Alvarez est déjà à la croisée des chemins, les observateurs se demandant s’il va grimper pour devenir le prochain Christian Pulisic ou glisser comme Freddy Adu.

Pulisic, 21 ans, est passé avec succès de l’enfant prodige à la star internationale, le leader établi de l’attaque de l’équipe nationale américaine qui a commandé des frais de transfert de 73 millions de dollars lorsqu’il a été vendu par l’équipe du club allemand Borussia Dortmund à Chelsea en Angleterre. Adu a été comparé à Pelé lorsqu’il est entré en MLS à 14 ans, pour devenir compagnon. A 31 ans, Adu est hors jeu.

Si Álvarez jouait au baseball ou au basket-ball, ce ne serait pas potentiellement une année décisive pour lui. Mais le football demande plus tôt, du moins aux joueurs avec l’avantage d’Álvarez. Même les meilleures équipes donnent régulièrement des opportunités aux adolescents. Cette semaine, un jeune de 15 ans surnommé le «Mexican Messi» est apparu en première division espagnole. Ses coéquipiers comprenaient un jeune Japonais de 19 ans déjà quatre ans dans sa propre carrière.

En plus d’Álvarez a joué dans le premier match pour le Galaxy et à la Coupe du monde des moins de 17 ans pour le Mexique, il a passé la majorité de sa saison recrue MLS en arrière-plan, commençant seulement quatre matchs. Ses qualités distinctes – la précision de son pied gauche, son sens de l’anticipation et du timing – ne compensaient pas entièrement la réalité qu’il était un garçon jouant contre des hommes.

Il ne s’occupait pas de son corps, ce qui suscitait des inquiétudes quant à l’apparence future de son cadre trapu de 5 pieds 8 pouces. Sa défense était presque inexistante. Il a conservé l’état d’esprit du jeune joueur qui avait toujours quelques pas d’avance sur ses adversaires en raison de sa technique et de son savoir-faire avancés.

«Je pensais:« Avec mes attaques [talent], Je peux faire tout ce que je veux », a déclaré Álvarez.

Ibrahimovic l’a convaincu que le changement était nécessaire. En tant que meilleur buteur de sa génération en dehors de Lionel Messi et Cristiano Ronaldo, les paroles du Suédois franc ont eu du poids. Avant de rejoindre le Galaxy, Ibrahimovic a joué pour de nombreuses équipes parmi les plus prestigieuses du monde, dont la Juventus, l’Inter Milan, Barcelone, l’AC Milan, le Paris Saint-Germain et Manchester United.

« Efra, si jamais tu veux jouer en Europe, tu dois être au maximum tous les jours », a expliqué Álvarez à Ibrahimovic. «C’est une situation de vie ou de mort.»

Álvarez a rappelé les conseils d’Ibrahimovic lorsque la saison MLS a été suspendue en mars en raison de l’épidémie de coronavirus.

« Il était temps pour moi de changer », a-t-il déclaré.

Le Mexicain Efraín Álvarez, à gauche, se bat pour le ballon avec le Brésilien Pedro Lucas lors de la finale de la Coupe du Monde U-17 2019.

(Eraldo Peres / Associated Press)

Álvarez a consulté son frère de 29 ans, Carlos, qui joue pour le Loyal de San Diego de la United Soccer League, une ligue professionnelle de deuxième niveau.

Carlos a mis l’accent sur une alimentation plus saine et en plus petites portions. Il a encouragé le remplacement des boissons pour sportifs et des croustilles par de l’eau et des fruits. Il a fourni des suppléments nutritionnels d’une entreprise qui le sponsorise ainsi que sa femme, Renae Cuellar, qui a représenté le Mexique à la Coupe du monde féminine 2015.

Le père de Cuellar dirige un centre d’entraînement de football dans la ville de l’industrie et a aidé Efraín à développer un programme d’entraînement qui comprenait des bandes de résistance et des haltères.

Carlos a également prêché l’importance de la défense. « En ce moment, en tant que joueur offensif, vous devez vous défendre », a déclaré Carlos. «Il n’y a plus rien de tel que le luxe n ° 10 ou l’attaquant qui ne court pas. Maintenant, tout le monde court. »

Messi, qui est le meilleur joueur du monde, défend. Il en va de Javier « Chicharito » Hernandez, le meilleur buteur de tous les temps de l’équipe nationale mexicaine qui joue pour la Galaxie.

Carlos pense que ses propres lacunes en matière de défense sont la raison pour laquelle il n’a duré que trois ans en MLS. Il était autrefois une perspective très appréciée lui-même, sélectionné par Chivas USA, aujourd’hui disparu, avec le choix global n ° 2 au repêchage de 2013.

« J’ai vécu des choses que je ne veux pas qu’il traverse », a déclaré Carlos.

La sagesse conventionnelle veut que l’arrêt de MLS prive Álvarez de quatre mois critiques de développement. La ligue, qui a débuté en février, ne reprendra le jeu que le mois prochain.

Mais Álvarez n’a pas vu le temps d’arrêt comme un gaspillage.

«La mise en quarantaine m’a aidé», a-t-il déclaré.

Lorsque le Galaxy a rouvert ses installations pour des entraînements individuels le mois dernier, la direction a été agréablement surprise par le degré auquel son diplômé de l’académie avait réduit sa graisse corporelle tout en gagnant du muscle.

« Je pense que cela parle très bien de lui », a déclaré le directeur général Dennis te Kloese, qui a également travaillé avec Álvarez dans la Fédération mexicaine de football.

Álvarez a remarqué des améliorations lorsque le Galaxy a repris ses entraînements en équipe complète ce mois-ci.

«Je peux bouger davantage», a-t-il déclaré. «Lorsque vous coupez net. Tous les petits trucs. « 

Et quand il défend, il ferme plus vite ses adversaires.

Lorsque le Galaxy a repris ses entraînements en équipe complète ce mois-ci, Álvarez a déclaré qu’il avait remarqué des améliorations après avoir réduit sa graisse corporelle et gagné du muscle.

(Robert Mora / LA Galaxy)

Te Kloese veut qu’Álvarez se modèle sur l’ailier du Galaxy Cristian Pavon, un membre de l’équipe argentine de la Coupe du monde 2018 qui allie créativité et rythme de travail régulier. Si Alvarez défend avec plus d’enthousiasme et attaque avec une plus grande efficacité, Te Kloese a déclaré qu’il devrait bénéficier de plus de temps de jeu.

Alvarez devrait avoir des chances au tournoi MLS is Back à Orlando, dans lequel les 26 équipes de la ligue devraient participer à un événement de style Coupe du Monde. Le Galaxy devrait jouer trois matchs en 11 jours à partir du 13 juillet, et Álvarez prévoit de voir beaucoup d’action alors que ses coéquipiers vétérans se mettent en forme.

«Je pense que c’est l’année où je fais quelque chose de grand pour moi et pour ma famille», a déclaré Álvarez.

De bonnes performances pour le Galaxy pourraient se traduire par une opportunité importante en Europe.

« Mais bien sûr, si j’en ai l’occasion, j’adorerais y jouer », a déclaré Álvarez. «C’est le rêve de tout footballeur.»

Alors que la MLS s’est améliorée ces dernières années, les meilleures ligues européennes restent la norme. Les joueurs sont meilleurs et les salaires plus élevés. Álvarez préférerait faire une telle démarche le plus tôt possible.

« Si jamais je veux l’Europe, il est temps maintenant », a-t-il déclaré. «… Je veux y aller aussi vite que possible pour m’adapter.»

Le milieu de terrain du Galaxy Efraín Álvarez, à gauche, rejoint ses coéquipiers célébrant un but contre le Sporting Kansas City en 2019 au Dignity Health Sports Park.

(Ringo HW Chiu / Associated Press)

Lors des compétitions internationales, Alvarez entend continuer à représenter le Mexique. Double citoyen, le bilingue Alvarez a joué pour les États-Unis, son pays natal, chez les moins de 15 ans. Il est passé dans la patrie de ses parents en 2016. Alvarez reste éligible pour jouer dans les deux pays car il n’a pas participé à une compétition officielle au niveau senior.

« J’ai les portes ouvertes, mais en ce moment, je suis satisfait du Mexique », a déclaré Alvarez. « Si tout se passe comme prévu, j’aimerais rester au Mexique. »

En tant qu’ancien directeur des équipes nationales de jeunes du Mexique, Te Kloese a observé de près un certain nombre d’enfants prodiges. Certains sont devenus des stars. Beaucoup ont disparu. Interrogé sur ce qui sépare le joueur qui réussit de celui qui ne le fait pas, Te Kloese a répondu: « Je pense que c’est essentiellement la mentalité et le caractère. »

Te Kloese a ajouté que l’environnement est crucial. Les personnes qui supervisent le développement d’un joueur doivent gérer son ego tout en conservant sa confiance et faire preuve de patience pendant qu’il apprend les parties du jeu que son talent lui a permis d’ignorer en tant que jeune joueur.

« Ces enfants, avec leur talent spécial, ils ont besoin d’une gestion particulière », a déclaré Te Kloese. «Je pense que cela vaut la peine d’accorder beaucoup d’attention à ces enfants parce qu’ils sont différents. Ils peuvent faire la différence pour une équipe ou une fédération ou une équipe de club. Vous devez être prudent avec eux car vous ne pouvez pas simplement les attraper d’un arbre. Dans notre cas spécifique d’Efra, je pense qu’il vaut vraiment l’investissement parce qu’il est très talentueux. »

Te Kloese aimerait penser que la Galaxie fournit à Alvarez le support approprié. Quant à la mentalité et au caractère nécessaires, il espère qu’Alvarez les aura découverts.

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