Breakingviews – Les arènes vacantes renforcent l’emprise financière de la télévision sur le sport

LONDRES / NEW YORK (Reuters Breakingviews) – Les stades de sport vides pourraient devenir l’héritage culturel le plus durable de Covid-19. Depuis que l’Organisation mondiale de la santé a déclaré une pandémie mondiale en mars, pratiquement tous les événements sportifs ont été annulés, y compris les Jeux olympiques de cet été à Tokyo et le tournoi de football phare d’Europe, l’Euro 2020. Même ceux qui ont provisoirement redémarré, comme la ligue de baseball sud-coréenne KBO et La division allemande de football de la Bundesliga a exercé son métier dans des arènes étrangement vacantes. La Ligue nationale de hockey américaine a annoncé mardi qu’elle terminerait la saison, mais probablement sans fans.

Les joueurs de l’équipe LG Twins jouent leur match intra-équipe pour être diffusés en ligne pour leurs fans dans un stade vidé en raison de la propagation de la maladie du coronavirus (COVID-19) à Séoul, Corée du Sud, le 2 avril 2020.

Le préjudice financier immédiat est considérable. Les billets et le parrainage représentent plus de la moitié des 71 milliards de dollars de revenus annuels générés par les sports nord-américains, selon PwC, et environ les deux cinquièmes des ventes des ligues de football les plus riches d’Europe. Mais le fait que des bars à travers les États-Unis retransmettent l’équipe de baseball des Doosan Bears de Séoul tandis que les fans de football de Premier League regardent le Bayern Munich suggère que les diffuseurs pourraient gagner même si les stades perdent. Si les fans qui ont besoin de leur solution, disons, la superstar du basket-ball LeBron James ou l’attaquant de Barcelone Lionel Messi n’ont pas d’autre choix que de se connecter, alors des droits médias plus précieux pourraient amortir les ventes plus faibles ailleurs.

Les compétitions qui ont déjà une chaîne de télévision établie en bénéficieront le plus. Si la Premier League anglaise pouvait augmenter ses revenus de diffusion de 24% en 2018, soit 757 millions de livres, cela compenserait entièrement les ventes de billets.

Le moment de la pandémie pourrait profiter aux principaux sports nord-américains qui ont des accords de droits expirant dans les cinq prochaines années, comme la Ligue nationale de football. Dans un rapport d’avril, des chercheurs de MoffettNathanson ont estimé que lorsque la NFL renégocierait ses accords de radiodiffusion, le total des coûts décaissés annuels pourrait augmenter à près de 9 milliards de dollars – le prix moyen des matchs du dimanche augmentant de 75%. Cela rendrait les ventes d’abonnements de saison réguliers – qui représentaient environ 15,5% des 14,5 milliards de dollars de recettes totales de la NFL en 2018, selon Statista – encore moins significatives.

Pour les ligues moins populaires, l’inverse est vrai. Les équipes de football d’Europe inférieure comptent souvent sur les recettes d’entrée pour plus de la moitié de leurs revenus, ce qui laisse entrevoir de fortes baisses de salaires pour les joueurs. Une façon de combler cet écart serait que les clubs les plus riches créent un «fonds de solidarité». Novak Djokovic, 17 fois champion du Grand Chelem de tennis qui a gagné quelque 144 millions de dollars en prix de carrière, a appelé les instances dirigeantes du sport à créer un fonds pour les difficultés des joueurs de rang inférieur.

L’argent supplémentaire pour la télévision n’est pas un slam dunk. Les sports de contact tels que le hockey sur glace, le basket-ball et le football reposent tous sur des foules en direct pour générer l’enthousiasme indirectement apprécié des fans à la maison. Même en supposant des cotes plus élevées, les diffuseurs peuvent être réticents à trouver plus d’argent pour les matchs joués devant des gradins vides.

Cela pourrait permettre aux sports qui dépendent moins du frisson généré par la foule – comme la course automobile ou le golf – d’attirer de nouveaux téléspectateurs. Pourtant, l’excitation peut être difficile à maintenir. Plus de 33 millions d’Américains, en moyenne, se sont branchés sur NBC pour regarder la gymnaste américaine Simone Biles remporter une médaille d’or avec son équipe en 2016. Mais un événement des Championnats américains de gymnastique la mettant en vedette dans une année non olympique a rapporté moins d’un dixième de cette public.

Un visionnage plus couché brouillera également la frontière entre les jeux réels et virtuels. La Formule 1 a franchi une étape historique en mars lorsque Guanyu Zhou est devenu le premier pilote chinois à remporter une course de Grand Prix. En effet, Bahreïn avait transformé son concours annuel en concours virtuel, attirant environ 3,2 millions de téléspectateurs.

Regarder les autres jouer à des jeux vidéo peut sembler bizarre pour les amateurs de sport plus âgés. Mais les événements de sport électronique, dont Deloitte estime qu’ils ont généré environ 1 milliard de dollars de parrainage et de publicité dans le monde en 2019, attirent déjà un vaste public. La finale du Championnat du monde 2019 pour League of Legends – un jeu multijoueur très populaire – a atteint un pic de 44 millions de vues simultanées. À titre de comparaison, environ 16,5 millions de personnes regardent en moyenne un match de la NFL en saison régulière.

Même lorsque les stades rouvrent, il peut être difficile d’attirer les supporters. Les règles de distanciation sociale signifieront moins de sièges et, éventuellement, des prix plus élevés – sans parler des files d’attente plus longues. Cela transformerait le fait de regarder des sports en direct en une activité de niche, dominée par l’hospitalité d’entreprise et un groupe inconditionnel de détenteurs de billets de saison bien nantis. De telles foules obstinées rendraient à peine les matchs plus attrayants à regarder à la maison. Mais donner aux fans un meilleur accès aux lignes de touche de l’équipe ou des statistiques améliorées dans le jeu pourrait compenser le manque d’enthousiasme au bord du terrain.

Covid-19 aurait pu marteler les sports en direct et accroître la prise financière des diffuseurs. Le défi sera de persuader les téléspectateurs à la maison de payer le privilège de se connecter.

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