Rafael Nadal, phare de l’ancien pouvoir du sport malgré une nouvelle normalité | sport

L’un des aspects les plus rafraîchissants du verrouillage sportif, en l’absence de regarder les athlètes faire des choses, a été de regarder les athlètes parler. Parler correctement, je veux dire. La plupart du temps, ce qui se passe normalement pour les athlètes qui parlent est en fait juste des athlètes qui font des bruits: des bruits artificiels et arbitrés, synthétiques au point d’être inutiles.

Ici, athlète en sueur à votre plus distrait et ébouriffé: s’il vous plaît résumer vos nombreuses émotions encore non traitées dans une piqûre solide et sans controverse de 30 secondes à un public en direct de millions de personnes devant un peu de carton sponsorisé, avant même d’avoir eu une chance de voir vos proches. Qu’est-ce que c’est? Super pour gagner, dites-vous? Des trucs éclairants. Retour au studio.

Mais enlevez l’artifice, bouclez les agents et les gestionnaires, donnez à l’athlète une webcam et tout le temps libre dans le monde, et il s’avère – qui savait? – qu’ils peuvent formuler des pensées avec autant de conviction que n’importe qui d’autre.

De temps en temps, vous apprenez même quelque chose. Sergio Agüero, jouant à Fifa sur Twitch ce week-end, décide impulsivement de téléphoner à Lionel Messi, qui exige immédiatement de savoir pourquoi Agüero a appelé. «Je m’ennuyais», répond Agüero penaud, «et bien, il était neuf heures du matin.»

Ce petit échange, je dirais, révèle plus sur la relation entre deux des plus grands attaquants argentins que n’importe quel nombre de heatmaps, de pensées ou d’entretiens de 8 000 mots avec leurs cousins ​​sur l’Athletic.

Lionel Messi et Sergio Agüero à l’entraînement avec l’Argentine en 2014. Photographie: Ballesteros / EPA

L’observation des meilleurs joueurs de tennis du monde offre une saveur subtilement différente. Ce qui est frappant, c’est la chaleur et l’affection qu’ils semblent avoir les uns pour les autres: quelque chose de plus respectueux que de simples plaisanteries, plus profond que professionnel. Novak Djokovic et Andy Murray partagent des conseils de garde d’enfants. Rafael Nadal essaie de laisser un Roger Federer rayonnant entrer dans son chat en direct, mais passe plutôt plusieurs minutes à regarder son téléphone d’un air interrogateur. «Génial», observe Murray avec ironie dans les commentaires. « Il peut gagner 52 French Open mais pas travailler sur Instagram. »

Il y a une parenté à ces échanges aussi poignante qu’instructive. Instructif, car il nous rappelle que malgré toutes leurs différences, leurs rivalités, leurs fandoms idiots en guerre, les Big Four (ou Big Three et Murray, si ces distinctions sont importantes pour vous) se sont plus ressemblés au fil du temps, pas moins. Poignant car ce qui aurait dû être la première semaine de Roland Garros est plutôt un sombre avertissement de leur fenêtre d’opportunité collective en diminution.

Naturellement, c’est Nadal dont l’absence se fait le plus sentir en ce moment: les coups droits non déchirés, les rugissements non rugis, les empreintes rouges non faites. Il aurait été le grand favori pour remporter une 13e couronne, ce qu’il pourrait encore faire lors de l’Open de France reprogrammé en septembre. Mais d’une manière ou d’une autre, même les garanties les plus sûres du sport ne se sentent plus comme des garanties de beaucoup. « Je ne crois pas à la nouvelle normalité », a déclaré Nadal dans une interview vidéo avec El País ce mois-ci. « J’aime l’ancienne norme, avec des adaptations. »

C’est une belle idée, cette idée que lorsque le tennis sort de son hibernation estivale, la hiérarchie de la jungle va bientôt se réaffirmer, comme elle l’a toujours fait. D’ailleurs, Nadal fait partie de ces joueurs qui semblent «en voie de disparition» depuis une décennie ou plus: une carrière en perpétuel automne.

Il existe un célèbre profil du New York Times qui décrit son style explosif et sujet aux blessures comme une «auto-immolation poétique, l’athlète glorieux se poussant résolument vers[s] sa propre défaite ». C’était en 2009. Nadal a passé une bonne partie de sa vie adulte à lire ses propres nécrologies prématurées.

Si Federer marque le temps et que Djokovic le chasse, Nadal l’étire. Cela est aussi vrai sur le terrain qu’en dehors. Les grands joueurs ont souvent la possibilité de ralentir l’horloge sur leurs moments de signature, ce qui leur confère une qualité épique sans effort. Pour Nadal, c’est l’instant avant qu’il ne termine cet immense coup droit, ce large torse reculant, un moment d’immobilité parfaite qui porte aussi une implication d’une puissance irrésistible.

Pour tout cela, c’est Nadal qui a aussi le plus évolué au fil du temps. Son service, en particulier son deuxième service, a développé de nouvelles couches de brutalité au cours des deux dernières années. Il est plus confiant sur le net que jamais.

L’histoire de la dynastie de Rafael Nadal à l’Open de France – reportage vidéo

Quand vous avez accompli tout ce qu’il a, comment restez-vous si ouvert à la possibilité que vos meilleures années soient encore à venir? Une forme d’entêtement, je suppose: une myopie volontaire à la limite du masochisme. « J’ai appris pendant toute ma carrière à apprécier la souffrance », a déclaré Nadal, et c’est l’axiome qui soutient ses fans les plus ardents alors qu’il attend avec impatience dans son palais de Majorque, en regardant le temps s’écouler lentement.

Les vieux vieillissent. Les jeunes sont simplement matures. Le monde que les Big Three ont connu avant la pandémie n’existe pas nécessairement après. Federer aura 39 ans en août, Nadal 34 la semaine prochaine. Djokovic vient d’avoir 33 ans. Après près de deux décennies de domination sans entraves, un nouvel ordre semble impossible à envisager; comme beaucoup d’autres choses qui semblaient inimaginables il y a quelques mois.

Et pourtant. Peut-être qu’un peu de temps loin de la routine quotidienne de la tournée fonctionnera à l’avantage de Nadal. Il est temps pour les niggles de se dissiper, pour les courbatures de guérir, pour l’esprit de se rafraîchir et pour le corps de se ressourcer. Et puis, comme s’il se réveillait d’un sommeil profond, il reviendra: le vieux feu dans son ventre, un nouveau tour ou deux dans sa manche, prêt à souffrir et à conquérir à nouveau. Pas une nouvelle normale mais une vieille normale, avec des adaptations.

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