Le «  banc  » de Matthijs De Ligt à la Juve révèle pourquoi le football est si faible pour identifier les meilleurs défenseurs centraux

De Ligt a vu une action limitée pour la Juventus ces derniers temps, mais il n’y a pas lieu de paniquer sur sa place sur le banc ou son développement. Massimiliano Ferraro / NurPhoto via Getty Images

Le mois dernier, j’ai pris une tasse de café avec un ancien scout et directeur du football qui travaillait dans plusieurs clubs anglais, et notre conversation s’est finalement tournée vers Matthijs De Ligt. Il est le deuxième défenseur central le plus cher de tous les temps, avec environ 75 millions d’euros (83,3 millions de dollars), passant à 85,5 millions d’euros (95 millions de dollars), et pourtant il n’a pas commencé un match pour la Juventus depuis plus d’un mois. En fait, il a été mis hors jeu pour Merih Demiral lors des cinq derniers matches de la Juve.

J’ai suggéré que De Ligt est un talent incontestable, que c’est sa première année dans une nouvelle ligue et avec un entraîneur nouveau dans l’équipe, et qu’à 20 ans, il se développera sans aucun doute.

« Vous avez probablement raison », a-t-il dit. « Mais surtout en ce qui concerne les défenseurs centraux, il est extrêmement difficile de prédire l’avenir. Nous dépensons d’énormes ressources pour rechercher les enfants et les jeunes joueurs et c’est peut-être la position où nous, en tant qu’industrie, sommes les plus mauvais pour prédire l’avenir. »

Cela m’a fait réfléchir de façon anecdotique. De Ligt a 20 ans, et si la norme que nous allons juger est d’être un partant régulier au poste de défenseur central pour l’un des plus grands clubs du monde à son âge, eh bien … c’est une barre très élevée.

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J’ai essayé de repenser au dernier défenseur central qui commençait dans cette position à un si jeune âge pour un club de cette ampleur. Il n’y en avait pas beaucoup. Mats Hummels au Borussia Dortmund et Jose Gimenez à l’Atletico Madrid sont venus à l’esprit. Sergio Ramos a joué beaucoup au défenseur central du Real Madrid, à l’âge de 19 et 20 ans, mais a ensuite été transféré à l’arrière droit et n’est revenu au milieu qu’à 23 ans.

Prenez le dernier FC 100, le classement annuel ESPN des joueurs par position. (Oui, vous pouvez être en désaccord avec de nombreuses sélections – je le fais certainement – mais en tant que cohorte générale de meilleurs joueurs, cela fait un travail solide.). Une chose qui vous frappe immédiatement est que, à part De Ligt, Gimenez et Ramos (qui, comme nous l’avons mentionné, sont passés à l’arrière droit pendant plusieurs saisons), aucun d’eux n’était un défenseur central régulier d’un club de haut niveau à l’âge de 20. En fait, vous êtes frappé par le caractère détourné de leurs itinéraires vers le sommet.

À cet âge, Virgil Van Dijk jouait pour le milieu de table Groningen dans l’Eredivisie. Il n’est arrivé à une centrale électrique comme Liverpool qu’à l’âge de 26 ans, et c’était après avoir gravi les échelons via Southampton et Celtic. Kalidou Koulibaly partait pour Metz, alors en seconde division française. Il est ensuite allé à Genk et n’est arrivé à Naples qu’à l’âge de 23 ans.

Leo Bonucci a été prêté à Pise et Trévise en Serie B, arrivant à la Juventus à l’âge de 23 ans. Giorgio Chiellini jouait l’arrière gauche pour la Fiorentina et n’est devenu un habitué au milieu de la Juve qu’à 23 ans. Milan Skriniar de l’Inter était à Zilina dans sa Slovaquie natale. Aymeric Laporte était un habitué de l’Athletic Bilbao – pas tout à fait un mastodonte, mais un finaliste parmi les huit premiers de la Liga – mais étonnamment, il n’a pas encore été plafonné par la France (il l’aurait été plus tôt cette saison, sans son blessure). Marquinhos était au Paris Saint-Germain et l’un des adolescents les plus chers de tous les temps, mais il était assis derrière Thiago Silva et David Luiz dans le tableau des profondeurs. (En fait, ce dernier a été signé lors de la deuxième saison de Marquinhos au PSG afin de prendre de l’avance sur lui.)

Cela va plus loin. Harry Maguire est le défenseur central le plus cher de l’histoire, selon Transfermarkt. À 20 ans, il était un partant, bien sûr, mais dans la League One en Angleterre. Il n’est arrivé dans un très grand club que l’été dernier, quand il a rejoint Man United à 26 ans. Lucas Hernandez est le quatrième plus cher: il jouait l’arrière gauche de l’Atletico Madrid à 20 ans (et principalement sur le banc).

OK, je sais à quoi tu penses: est-ce bien différent pour les autres postes? En général, oui.

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Allez de l’avant. Sergio Aguero (Atletico Madrid), Karim Benzema (Lyon, alors vainqueurs éternels de Ligue 1), Lionel Messi (Barcelone) Cristiano Ronaldo (Manchester United), Neymar (Santos), Luis Suarez (Ajax) et Kylian Mbappe (PSG) étaient (dans le cas de Mbappe) habitués des grands clubs à 20 ans. Vous avez des exceptions, bien sûr. Pierre-Emerick Aubameyang était prêté à Lille par Milan et continuait à dériver dans et hors du côté. Harry Kane était à Tottenham mais n’a pas eu beaucoup de temps de jeu. Zlatan Ibrahimovic s’adaptait toujours à la vie à l’Ajax, mais la plupart étaient dans les livres des grands clubs ou des clubs de tremplin. Tout le monde savait qui ils étaient.

C’est une histoire similaire avec les ailiers. Du FC 100, Raheem Sterling (à partir de Liverpool), Eden Hazard (à partir de Lille, qui étaient champions de France et il était joueur de l’année), Jadon Sancho (à partir du Borussia Dortmund) et Leroy Sane (à partir de Manchester City) étaient tous bien établis.

Au milieu de terrain, Bernardo Silva (à partir de Monaco), Marco Verratti (à partir du PSG), Christian Eriksen (à partir d’Ajax), Paul Pogba (à partir de la Juventus) et Frankie de Jong (à partir d’Ajax) avaient des profils tout aussi élevés. Du reste, la plupart étaient soit attachés à de grands clubs mais prêtés ailleurs (Fabinho à Monaco du Real Madrid, Casemiro dans l’équipe du Real Madrid B) ou des jeunes très vantés dans des clubs de taille moyenne (Kai Havertz au Bayer Leverkusen, Angel Di Maria à Benfica, Marco Reus au Borussia Mönchengladbach).

De tous les noms mentionnés ci-dessus, très peu étaient sous le radar. (N’Golo Kante, bien sûr, était l’exception: il était dans l’équipe B à Boulogne en Ligue 2.)

Est-ce un cas que les défenseurs centraux se développent simplement plus tard? Peut-être, mais ici, vous entrez dans un champ de mines de sagesse et de clichés conventionnels. Oui, il est vrai que l’expérience est importante pour les défenseurs centraux, notamment en termes de lecture du match. Mais la force, la vitesse et l’athlétisme sont tout aussi importants et ils ont tendance à s’éroder avec le temps; au contraire, vous penseriez que vous voudriez avoir vos joueurs plus rapides et en forme sur le terrain plus tôt.

Cela n’explique pas non plus pourquoi, à l’ère du scoutisme soi-disant omniscient et du mouvement des joueurs libres, il a fallu si longtemps aux grands clubs pour se rendre compte que même à un jeune âge, des gars comme Van Dijk, Koulibaly, Skriniar ou Bonucci auraient pu en avoir beaucoup de potentiel. Peut-être qu’ils n’auraient pas été prêts à commencer dans un grand club, mais ils auraient pu, au moins, être accueillis et envoyés en prêt pour se développer.

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La psychologie joue probablement un rôle ici. Nous acceptons beaucoup plus un attaquant, jeune ou âgé, qui tente une chance ouverte au-dessus de la barre transversale, que nous sommes un défenseur qui fluffe une autorisation et concède un but. (Les débuts de De Ligt pour les Pays-Bas – il n’avait que 17 ans à l’époque – étaient particulièrement connus.) Rationnellement, cela n’a pas de sens – un but que vous devriez marquer mais ne devrait pas compter autant qu’un objectif que vous ne devez pas concéder mais abandonner – mais c’est exactement la façon dont les clubs pensent. Si vous incarnez un jeune défenseur central et qu’il se trompe, vous avez mauvaise mine. Si vous jouez un jeune attaquant et qu’il fout, il a l’air mauvais.

Il peut également sembler que, en particulier dans les grands clubs où la pression est grande, les supporters et les médias sont plus tolérants aux erreurs des attaquants inexpérimentés qu’aux défenseurs. Cela expliquerait pourquoi Chiellini a dû faire un apprentissage à l’arrière gauche avant de passer au milieu, ou pourquoi le Real Madrid – malgré avoir vu Ramos à l’arrière central pendant deux saisons entre 2005 et 2007 – a ressenti le besoin d’en faire entrer deux de plus. défenseurs centraux (Christoph Metzelder et Pepe) à l’été 2007, ramenant Ramos sur le flanc.

Ou il se peut que les clubs ne soient tout simplement pas très bons pour évaluer le potentiel des défenseurs centraux, en particulier lorsqu’ils sont très jeunes. Certains sont recyclés à partir d’autres positions et ne se déplacent que vers l’arrière au milieu de l’adolescence, donc doivent « apprendre » le nouveau rôle. D’autres pourraient avoir eu des poussées de croissance qui ont affecté leur coordination.

Revenons à De Ligt. Il est déjà un cas extrême extrême – capitaine de l’Ajax à l’adolescence, demi-finaliste de la Ligue des champions, habitué de la Juventus – donc lui mettre plus de pression ou suggérer qu’il ne répond pas à des attentes raisonnables est tout simplement incorrect. Il a atteint et atteint (oui, au présent) plus de 99,99% de ses pairs, aujourd’hui et dans le passé.

Il serait plus utile que le football se demande pourquoi il lutte autant pour identifier (et faire confiance) aux jeunes défenseurs centraux talentueux. Et pourquoi tant de futures stars se faufilent dans le filet, malgré leur repérage sophistiqué.

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