L’Arabie saoudite utilise le «soft power» du sport comme levier d’influence

Paris (AFP)

L’accueil par l’Arabie saoudite du Dakar ce mois-ci n’est que le dernier événement sportif international à avoir lieu dans le royaume dans le cadre d’une campagne de plusieurs milliards de dollars pour renforcer son image mondiale battue.

Ces derniers mois, le royaume ultra-conservateur – sous le feu des violations des droits de l’homme – a accéléré les investissements dans le sport, reflétant une stratégie de longue date adoptée par les puissances régionales, les Émirats arabes unis et le Qatar.

L’Arabie saoudite cherche à utiliser les extravagances sportives fastueuses comme instrument de puissance douce dans sa poussée pour la suprématie régionale ainsi qu’à projeter une image modérée d’un pays longtemps considéré comme un exportateur de l’idéologie djihadiste.

En 2019, le royaume a organisé un match revanche de boxe poids lourd entre Anthony Joshua et Andy Ruiz, une course automobile de Formule E et un tournoi d’exposition de tennis.

La lutte féminine, quelque peu atténuée de son razzmatazz habituel, a également fait ses débuts dans une nation où de tels événements étaient impensables.

En décembre, Cristiano Ronaldo et ses coéquipiers de la Juventus se sont rendus sur le terrain du stade universitaire King Saud de Riyad pour la Super Coupe d’Italie.

Et en janvier, une équipe de Barcelone avec Lionel Messi apparaîtra en Super Coupe d’Espagne, deux mois après que la superstar argentine ait joué son premier match sur le sol saoudien lors d’une rencontre amicale contre le Brésil.

Mais l’un des plus grands événements est le très convoité Dakar, l’un des rallyes d’aventure les plus exténuants de la course automobile qui commence dans le royaume dimanche et dure jusqu’au 17 janvier.

Après plus d’une décennie en Amérique du Sud, le rallye devrait rester dans la péninsule arabique pendant au moins cinq ans.

– «Diplomatie sportive» –

La poussée sportive du prince héritier Mohammed bin Salman de facto découle en partie d’un motif économique d’attirer les touristes internationaux et de stimuler les dépenses intérieures alors que la cheville ouvrière de l’OPEP cherche à diversifier son économie tributaire du pétrole.

Mais dans un pays où les deux tiers de la population ont moins de 30 ans, les critiques disent que les événements sportifs fastueux visent à atténuer la frustration du public face à un ralentissement économique et à la montée du chômage des jeunes.

Les militants accusent également les dirigeants saoudiens de « lavage de sport », utilisant ces événements comme un outil pour adoucir leur image internationale après avoir longtemps été condamnés pour violations des droits de l’homme.

Le meurtre brutal du journaliste Jamal Khashoggi à Istanbul en 2018, l’intervention militaire menée par les Saoudiens au Yémen et une répression radicale de la dissidence ont terni la réputation du royaume.

L’Arabie saoudite a exécuté au moins 187 personnes dans le couloir de la mort en 2019, selon un décompte basé sur des données officielles, le plus élevé depuis 1995, lorsque 195 personnes ont été exécutées.

Et alors que les femmes saoudiennes ont désormais le droit de conduire, les militants affirment que les militants emprisonnés au volant ont été victimes de harcèlement sexuel et de torture en détention.

« Il y a une politique très offensive d’accueillir de grands événements sportifs … pour diffuser une image différente de l’Arabie saoudite », a expliqué à l’AFP Carole Gomez, chercheuse à l’Institut des relations internationales et stratégiques.

Le royaume utilise la « diplomatie sportive » dans le cadre du programme de réforme Vision 2030 du prince Mohammed pour diversifier son économie, a ajouté Gomez.

Les responsables saoudiens s’attendent à ce que des événements tels que le rallye de Dakar contribuent à stimuler le tourisme, l’un des piliers de Vision 2030.

L’Arabie saoudite a commencé à offrir des visas touristiques pour la première fois en septembre dernier.

– «Carte postale» –

Le Rallye Dakar, qui sera diffusé dans 190 pays, passera par une multitude de sites – de NEOM, une mégapole futuriste en construction de 500 milliards de dollars, au site patrimonial d’Al-Ula et aux dunes de sable du vaste désert du quartier vide.

« L’idée est de louer la beauté des paysages, des infrastructures … et de faire une carte postale de l’Arabie saoudite », a expliqué Gomez.

Quentin de Pimodan, expert du royaume sunnite à l’Institut de recherche pour les études européennes et américaines, a déclaré que le rassemblement « servira l’Arabie saoudite de la même manière que le Tour de France sert la France ».

« Il mettra en valeur les paysages et le patrimoine – les plans longs et les grands angles – alors que le royaume s’ouvre aux touristes internationaux », a-t-il déclaré.

Cependant, les accusations de « lavage de sport » ont incité certains acteurs internationaux à fuir le royaume.

Les superstars du golf Tiger Woods et Rory McIlroy ont récemment décliné une invitation lucrative à participer à un tournoi organisé en Arabie saoudite.

McIlroy, qui se serait vu offrir 2,5 millions de dollars, a laissé entendre dans une interview avec Golf Channel que la « moralité » avait influencé sa décision.

L’Arabie saoudite tente de « faire disparaître sa réputation d’abus des droits sportifs à l’aide d’événements à grande échelle, dans des environnements hautement contrôlés », a déclaré Human Rights Watch.

« Les fans et les téléspectateurs doivent regarder au-delà du glamour de ces événements. »

Mais les organisateurs du Dakar ont salué la «volonté d’ouverture de l’Arabie saoudite» au milieu de réformes sociales sans précédent après des années de conservatisme.

Gomez a déclaré que la réponse au rassemblement pourrait aider à déterminer l’impact de sa poussée sportive.

« Il sera intéressant de voir comment se déroule l’événement, comment il est vécu, quelles sont les répercussions et ce qui se passe ensuite », a déclaré Gomez.

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