«  Messi a fait de moi un meilleur joueur '' – Vermaelen cherche à mettre un terme à sa carrière sur blessure avec Kobe et la Belgique

Dans une interview exclusive avec Goal, l'ex-demi-centre d'Arsenal discute de son passage à Barcelone, de son respect pour Arsène Wenger et de son déménagement au Japon

C'est une carrière qui a vu Thomas Vermaelen jouer pour certains des clubs les plus illustres du monde.

Ajax, Arsenal, Barcelone et Roma: peu de joueurs de football mondial qui détiennent un CV aussi impressionnant que le milieu de terrain belge.

Cependant, cet été, Vermaelen a opté pour un changement de décor. À 34 ans, il a estimé que le moment était venu de regarder au-delà de l'Europe à la recherche de quelque chose de différent.

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Avec son contrat à Barcelone, il y avait plusieurs options sur la table et il a décidé qu'un déménagement à Vissel Kobe au Japon était le plus attrayant.

Ce fut l'occasion de renouer avec les anciens coéquipiers de Barcelone Andreas Iniesta et Sergi Samper, ainsi qu'avec Lukas Podolski, avec qui il a joué lors de son passage à Arsenal.

Et maintenant, cinq mois après son séjour au Japon, il n'y a aucun regret.

«Je me sens très bien dans le pays; l'adaptation s'est très bien passée », a déclaré Vermaelen à Goal lors d'une interview exclusive.

«Tout le monde est très serviable, donc je pense qu'il est facile de s'adapter au club et à la vie ici. Je connais quelques joueurs, donc cela facilite aussi les choses.

«Quand Andreas est venu ici, j'ai dit: 'C'est une très bonne décision, aller au Japon où il y a beaucoup de culture. C’est un beau pays. Pour moi, c’était aussi une grande partie de ma décision. Il y a une grande tradition ici, beaucoup de culture. »

Vermaelen admet que cette décision pourrait bien être la dernière d'une carrière professionnelle qui a commencé il y a 15 ans à Amsterdam lorsqu'il a fait ses débuts chez l'Ajax en 2004.

Il allait ensuite devenir capitaine des géants néerlandais avant de finalement partir pour Arsenal en 2009.

Un séjour de cinq ans dans le nord de Londres a suivi, Arsene Wenger remettant au défenseur le commandement d'Arsenal en 2012, après le passage de Robin van Persie à Manchester United.

Vermaelen était une figure populaire à l'Emirates Stadium. Il a marqué 15 buts en 150 matches, mais des blessures ont gâché ses dernières saisons en Premier League.

Arsenal l'a vendu à Barcelone en 2014 et il est resté au Camp Nou pendant cinq ans, bien qu'il ait passé la campagne 2016-17 en prêt à Roma.

Les trophées ont coulé pendant son séjour en Espagne, Vermaelen remportant quatre titres de Liga et soulevant la Copa del Rey deux fois. Mais encore une fois, des blessures ont limité son temps de jeu avant son déménagement au Japon plus tôt cette année.

"C'est vrai que j'ai eu des problèmes dans le passé", a déclaré l'international belge à propos de ses difficultés de fitness.

«Comment voyez-vous cela? Vous continuez et essayez de surmonter tous les problèmes parce que je savais que quand j'étais en forme, je pouvais encore jouer.

"Je me sentais toujours bien quand je n'ai eu aucun problème, c'est pourquoi j'ai continué à surmonter ces problèmes."

Malgré la longue liste de blessures que Vermaelen a subies pendant son séjour à Barcelone, il chérira toujours le temps qu'il a passé au Camp Nou à jouer aux côtés de Lionel Messi.

"Je suis très heureux de pouvoir jouer avec l'un des meilleurs joueurs de tous les temps", dit-il. «Il a fait de moi un meilleur joueur.

«Ce fut une expérience incroyable. Il finit par devenir l'un de vos coéquipiers, mais au début c'est une grande star.

«Pendant mes années là-bas, parfois j'étais encore surpris par certaines choses qu'il faisait à l'entraînement et dans les jeux. C'était juste une belle expérience de voir ces choses; ce qu'il peut faire avec le ballon. "

Désormais installé au Japon, Vermaelen a disputé 10 matches avec Kobe, qui a terminé huitième de la J-League après une campagne largement décevante.

Ils sont cependant en demi-finale de la Coupe de l'Empereur, où ils affronteront Shimizu S-Pulse plus tard le 21 décembre.

Vermaelen s'est bien adapté à la vie dans un nouveau pays mais il vit toujours seul, sa femme et ses deux fils devant bientôt le rejoindre.

Il a donc passé la plupart de son temps à se plonger dans le football et à faire connaissance avec ses nouveaux coéquipiers.

"Kobe est une belle ville mais ma famille n'est pas encore là", a-t-il déclaré. "Ce n'est pas comme si j'avais visité tant d'endroits. Premièrement, il s’agit de s’adapter à l’équipe, puis je vais explorer plus à l’extérieur.

«Le club a très bien aidé et il a été très facile de s'adapter en dehors du football. C'est très important pour votre esprit, car vous pouvez vous concentrer et vous concentrer sur votre travail.

"Cela m'a facilité l'adaptation et cela m'a facilité la pratique de mon football."

Vermaelen a ajouté: «La J-League est une bonne ligue et une ligue très attrayante. Les équipes veulent jouer avec les idées et il y a de bons joueurs, des joueurs techniques et rapides. Le niveau est bon au Japon. Bien sûr, il y a toujours des choses que vous pouvez améliorer, mais je suis assez surpris de voir à quel point la ligue est bonne et plutôt positive. "

Bien qu'il puisse maintenant être loin de l'Europe, Vermaelen reste au courant de la façon dont les choses se passent dans ses anciens clubs, avec Arsenal jamais loin de son esprit.

Cela fait peut-être cinq ans maintenant qu'il a mis fin à son séjour chez les Gunners, mais il revient avec affection sur son sort dans le nord de Londres et n'oubliera jamais le rôle que Wenger a joué dans sa carrière.

"Il [Wenger] m'a choisi pour être capitaine en raison du joueur et de la personne que je suis", a déclaré Vermaelen. "Je n'ai rien fait de spécial. Je suis juste resté qui j'étais dans le vestiaire et sur le terrain.

«Je peux comprendre pourquoi il était considéré comme une figure paternelle parce qu'à mon époque et même avant, il avait tendance à amener de très jeunes joueurs talentueux – parfois des joueurs inconnus – et leur donnait la chance.

«Il leur a donné l'occasion de jouer pour un grand club et les a fait grandir. Il avait un très bon œil pour le talent, il avait toujours confiance dans les jeunes joueurs.

"Pour beaucoup de joueurs et pour moi personnellement, il était très important car il m'a donné une chance de jouer en Premier League sur une grande plateforme."

Vermaelen fait toujours de son mieux pour suivre la façon dont Arsenal évolue et regarde leurs matchs quand il le peut, admettant que son ancien club traverse une "période difficile".

Mais il ne peut pas passer trop de temps à se concentrer sur les événements de Premier League.

Il lui reste deux ans et demi de ce qu'il espère être son dernier contrat en tant que joueur et son objectif doit être de terminer la saison avec Kobe avant de porter son attention sur la petite affaire du Championnat d'Europe de cet été.

La Belgique, actuellement la première équipe nationale de football mondial, a remporté son groupe de qualification et débutera le tournoi en tant que favoris aux côtés des champions du monde, la France.

Cela pourrait être la dernière compétition de Vermaelen pour son pays et, après le chagrin d'avoir perdu contre les Bleus en demi-finale à Russie 2018, il espère désespérément terminer sa carrière internationale sur une bonne note.

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«À mon âge, il est très important d’aller en euros», a-t-il déclaré. «Je suis très excité d’y aller.

«L'équipe se porte si bien. Nous sommes ensemble depuis longtemps et nous nous connaissons très bien.

«Nous sommes classés n ° 1 mondial, cela vous rend fier d'être dans cette équipe.»

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