«Le voyage de George Best à Hibs avec sa femme Angie à l’arrière de notre voiture»

Lorsque George Best a finalement rompu ses liens avec Fulham pour rejoindre Hibs il y a 40 ans cette semaine, Brian Dalton, leur vice-président, lui a souhaité bonne chance, avant d'illustrer de manière vivante son soulagement. "Je dois avouer que je l'aurais volontiers transporté sur le dos en M1 jusqu'en Écosse, pour tous les chagrins et les ennuis qu'il m'a causés", a-t-il déclaré.

Il s'est avéré que d'autres étaient tout aussi disposés à offrir les remontées d'étoiles. Logé entre l'équivalent de la royauté sur le siège arrière d'une Rover jaune, Colin McNeill était aussi heureux qu'un écolier avait le droit de l'être. Non seulement Best était assis à sa gauche, mais Angie Best était à sa droite.

George Best est dévoilé en tant que joueur Hibs.

Ses parents occupaient les sièges à l'avant. Gordon, son père, était chez lui après des semaines de travail en Afrique. Le plaisir de le revoir se mêlait au frisson de savoir que chacun de ses genoux se frôlait contre la moitié du couple doré du football. La vie était belle mais bientôt rien ne semblera plus jamais pareil.

À seulement 11 ans et ayant raté les plus beaux jours de Best, il est possible que McNeill soit aussi enthousiasmé par la proximité de la belle blonde qu’ils ont tous voyagé à Edimbourg. Angie avait 27 ans. Best, alors âgé de 33 ans, avait un an de plus que Lionel Messi et un an de moins que Cristiano Ronaldo. Pourtant, il devait être dépassé. La signature de Hibs de la Premier Division écossaise menacés de relégation semble seulement confirmer ce point de vue. Même une légende aussi géniale que Lawrie Reilly n’a pu faire l’affaire. "Il a certainement l'air en forme", dit-il. "Mais alors Gordon Smith aussi …"

Pour autant que McNeill se souvienne, c’était la première visite d’Angie à Edimbourg avec son mari, qui avait signé pour Hibs plus tôt dans le mois en fanfare. C'était encore les années 1970. Il ne reste que quelques semaines d’une décennie au cours de laquelle Best, en proie à l’alcoolisme, s’est gravement égaré.

Qu'il s'agisse d'un contrôle de la part de Hibs ou simplement qu'ils pensaient que Best pouvait s'occuper de ses affaires, aucun moyen de transport n'était prévu pour lui et sa femme, qui devait prendre le même avion depuis Londres que le père de McNeill. Il travaillait pour la London Rubber Company et effectuait la dernière étape d'un voyage de retour du Nigéria. D'où pourquoi McNeill, sa mère Joyce et Best attendaient-ils tous les arrivées à ce qui s'appelait alors l'aéroport de Turnhouse.

Colin McNeill, à droite, avec George Best à son retour à Edimbourg après sa retraite.

"Ma mère m'a dit:" Va chercher son autographe ", se souvient McNeill. “Je me suis dit:“ Pas de chance ”. J'étais trop intimidé pour le faire. Nous attendions là. Mon père et ma mère sont sortis: «George Best est là-bas». Il est allé chercher son autographe. Quelques minutes plus tard, Angie Best est arrivée.

«Ensuite, ma mère est allée chercher la voiture et quand elle est revenue chercher mon père et moi, George et Angie attendaient toujours là. Mon père a dit: "Pouvons-nous vous donner un ascenseur?"

Comme on le sait maintenant, le QG de Best à Hibs était le North British Hotel – maintenant le Balmoral – situé à l’extrémité est de Princes Street et à une distance stupéfiante de Easter Road. Les McNeill vivaient à Linlithgow, dans le sens opposé. «Ma mère parle encore à ce jour de la douleur au cou que cela a provoquée jusqu'à Édimbourg, puis de nouveau à Linlithgow», dit-il. «Mais quand vous avez George et Angie Best dans la voiture, un détour est ce que vous devez faire.

“Je pense qu'Angie se préparait pour le premier match [contre St Mirren]. Je me souviens d’être allé à l’école le lendemain et d’avoir dit à mes amis que j’étais avec George Best et qu’il y avait Angie Best à côté de moi. Peut-être sans surprise, ils ne m'ont pas cru.

George Best en action pour Hibs.

Best a demandé s'il jouait au football et qui il soutenait. McNeill lui a dit qu'il n'était pas un fan de Hibs, ni un fan de Hearts. Il était et est un partisan de Dundee, comme son père avant lui. La famille avait quitté Dundee quelques années plus tôt.

«Je lui ai dit qu'il devrait rejoindre Dundee», a déclaré McNeill. Cela aurait probablement fini dans les larmes, aussi. Dundee a rejoint Best’s Hibs lors de sa relégation cette saison.

Les McNeill ont souhaité bonne chance à leurs passagers glamour. «Nous les avons déposés juste à l'extérieur du nord britannique. Je me souviens, même à ce jeune âge, d'être fasciné par la glamour d'Angie. Elle avait cette longue chevelure blonde et brillante. C'était comme si la célébrité de Londres était arrivée à Edimbourg. "

Il n'y avait pas d'images: «C'était bien avant l'époque où les gens avaient des téléphones portables. Je n'ai même plus l'autographe, malheureusement, il a disparu dans la nuit des temps. »

Remarquablement, les McNeills se vantent d'un autre conte familial impliquant Best. Quelques années plus tard, le footballeur maintenant à la retraite est revenu à Edimbourg pour effectuer des tâches promotionnelles en compagnie de son agent, Bill McMurdo. Cette fois, les moyens de transport étaient fermement en place.

McMurdo s’est également occupé de l’attaquant des Hearts, John Robertson, dont le beau-père, un ami de la famille des McNeills, a été invité à être le chauffeur de Best. Il l’a laissé tomber chez les McNeills, qui vivaient à présent dans la région d’Edimbourg, Murrayfield.

Colin, maintenant âgé de 17 ans, est rentré avec des amis du Collège Melville de Stewart pour trouver Best en train de bavarder avec sa mère devant la maison familiale. Il a finalement eu cette photo. «Il a dit qu'il se souvenait de nous», a déclaré McNeill.

Il y a deux notes de bas de page, mais aucune ne doit être décrite simplement comme une note de bas de page. McNeill a grandi pour devenir, entre autres, directeur commercial chez Hibs. Il faisait partie du conseil d’administration lorsque Tony Mowbray a été recruté en tant que responsable du Easter Road et lorsque des écharpes, des chemises et d’autres objets ont été déposés à l’extérieur du stade après l’annonce du décès de Best, il ya 14 ans ce mois-ci.

Cette première rencontre avec Best est aussi l’un des derniers souvenirs de son père, décédé à seulement 44 ans le mois suivant, en décembre 1979.

Quand on parle du meilleur temps chez Hibs, comme cela se produit inévitablement quand un anniversaire comme celui-ci se présente, un mélange compréhensible d’émotions jaillit dans McNeill, qui a eu 50 ans l’année dernière. C’est un épisode qu’il associe à une absence profonde et à une présence étoilée, une place vide dans un voyage.

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