Pour l'UEFA, une bonne idée et un nom terrible

Inscrivez-vous ici pour recevoir la lettre d'information hebdomadaire de Rory Smith sur le football mondial, livrée dans votre boîte de réception tous les vendredis.

Chaque année à peu près à ce moment-là, lorsque la phase de groupes de la Ligue des champions bat son plein et que les résultats prévisibles se matérialisent, vous rencontrerez une poignée de nostalgiques impuissants, convaincus que la compétition de prestige de l'Europe était meilleure lorsqu'il s'agissait d'un tournoi à élimination directe disputé uniquement par champions nationaux.

Vous les connaîtrez par leur cri de bataille. "Pourquoi a-t-il même appelé la Ligue des champions?", Demandent-ils. Et quand ils le feront, ils penseront qu'ils sont spirituels et originaux.

Généralement, même si leur ton est rauque, leurs cœurs sont au bon endroit. Dans une certaine mesure, leur logique n’est pas non plus totalement dénuée de fondement. La façon dont la Ligue des champions est tournée vers les ligues majeures – de sorte que le champion des Pays-Bas, par exemple, doit se qualifier, mais l'équipe qui termine quatrième en Italie ne le fait pas – a défiguré le paysage concurrentiel à travers l'Europe.

L’Étoile rouge de Belgrade ou le PSV Eindhoven ou le Celtic sont maintenant traités comme des outsiders courageux au mieux ou de la chair à canon au pire. Pourtant, ce sont des clubs géants et historiques, qui ont déjà formé des équipes qui ont ravi le monde. Maintenant, ils sont perçus comme un encombrement par les fans qui trouvent les stades de groupe ennuyeux, accusant les victimes de la cupidité de la super-élite autoproclamée de l’Europe.

Mais au fond, ceux qui aspirent à la vie avant que la Coupe d’Europe devienne la Ligue des champions en 1992 se trompent bien sûr. Il y a une raison pour laquelle la Ligue des champions est un phénomène culturel mondial et a déplacé la Coupe du Monde en tant que norme de référence du football et c’est essentiellement que les gens veulent la regarder.

Cela ne veut pas dire que toute la nostalgie est mal placée. Cette semaine, l'UEFA a annoncé le nom de sa nouvelle compétition de clubs, qui devrait être introduite en 2021. Elle s'intitulera – le souffle profond – l'UEFA Europa Conference League. Je ne suis pas sûr que la Conference League diffère d’une conférence ou d’une ligue, mais il existe sans doute une feuille de travail fascinante dans les travaux pour la clarifier.

C’est dommage que le nom soit épouvantable, car l’idée elle-même n’est pas totalement absurde. Je suppose que ce sera une sorte d’Europa League II exclusivement disputée par des équipes de clubs appartenant à des nations moins bien classées. L’UEFA a essentiellement remarqué que sa nouvelle Ligue des Nations fonctionnait bien parce que les matches opposant des équipes plus petites et égales, sont meilleurs que de voir l’Allemagne battre le Saint-Marin par 13-0 et transfère ce modèle au club.

Ce qui est frustrant, cependant, c'est que l'UEFA doit maintenant résoudre un problème de sa propre création. Auparavant, il y avait trois compétitions de clubs: la Coupe d’Europe – pourquoi on l’appelle même la Champions League? – pour les champions, la Coupe UEFA pour plusieurs autres et la Coupe des vainqueurs de coupe pour les vainqueurs de la Coupe nationale.

Ce modèle n’était pas parfait, mais il a fonctionné et il est dommage que l’UEFA l’ait laissée bricoler et jouée, puis finalement brisée. La Coupe des vainqueurs de coupe a été supprimée en 1999, dévaluant littéralement toutes les compétitions de coupe nationales européennes.

La Coupe UEFA est devenue la Ligue Europa et est considérée comme un avantage moins méritoire: une sorte de marathon continental, où la récompense est que vos rivaux se moquent de vous pour avoir terminé. L'UEFA a créé ce monde où tout ce qui compte est la Ligue des champions, où toute autre compétition est non seulement secondaire, mais également de second ordre.

Le nom de l'UEFA Europa Conference League (appelez-le le trophée Europa ou le bouclier européen, ou appelez-le comme un symbole imprononçable, comme celui dont disposait le prince) n'était pas une idée terrible. De manière générale, il convient de saluer le désir de l’UEFA d’essayer d’instaurer une sorte de changement dans ce qui serait autrement un paysage ossifié. Mais ne prétendez pas que ce soit autre chose que d'essayer de rajeunir quelques murs, une fois que la bête que vous avez laissée glisser a ravagé la ville.

Une comparaison injuste (et peu flatteuse)

Lundi soir, Megan Rapinoe est montée sur une scène à Milan et a invité toutes les personnes présentes aux FIFA Best Awards (alors que nous parlons de sujets aux noms terribles) à utiliser leur plate-forme pour «élever les autres» et pour exploiter le pouvoir des sports en général et du football en particulier de «changer ce monde pour le meilleur».

C’était le gros titre du football féminin cette semaine. Voici un aperçu de ce qui est arrivé aux hommes: Uli Hoeness, président du Bayern de Munich, aurait menacé de refuser de libérer les joueurs de son club pour le remplacer dans l'équipe nationale allemande si Manuel Neuer – le meilleur gardien de but du monde en 2014 – perdait sa place le supérieur manifestement Marc-André ter Stegen; et Pep Guardiola, le manager de Manchester City, ont réussi à aggraver l’indignation provoquée par un tweet de Bernardo Silva qui était à la fois offensant et, pour d’autres, raciste.

Je n’adhère pas à l’idée que le football féminin est moralement supérieur au football en tant que tel, et je n’aime pas la tendance, qui relève parfois la tête, de le traiter comme tel. C’est tout le sport d’élite. Tout est, de par sa nature, impitoyable et sans pitié et, dans certains cas, peuplé de personnages imparfaits. Il y a de bonnes personnes dans le jeu des hommes aussi. Mais il ya des moments où le contraste est trop frappant et vous réalisez que parfois, le football masculin ne s’aide pas vraiment.

Un match à regarder ce week-end

Si nous supposons que Manchester United contre Arsenal n’est pas vraiment ce week-end, c’est lundi, ce qui est l’objet de la semaine de travail au New York Times, alors il ya un vainqueur évident: le derby de Madrid de samedi.

Malgré une période de crise, le Real Madrid est en tête du classement de la Liga naissante. L'Atlético occupe désormais la troisième place, même s'il est juste à un point derrière. (Real Sociedad, qui a sauté dans la deuxième place jeudi soir, connaît une saison remarquable et je suis prêt à me sacrifier et à faire le tour des bars à pintxos de San Sebastián pour savoir ce que les locaux en pensent si le Times le demande. )

Et pourtant, on a toujours le sentiment que la tempête n’est jamais vraiment apaisée; Il est presque aussi difficile de comprendre pourquoi Real a construit Zinedine Zidane, une équipe composée d'adolescents superstar, lorsqu'il veut affronter ses vétérans, mais aussi comment comprendre , Sergio Ramos et Marcelo ont rejoint l’équipe FifPro de l’année.

Il est plus facile de voir où l’Atlético se dirige: Diego Simeone a refondu et réorganisé son équipe, construisant la troisième ou quatrième itérations de son équipe autour de João Felix, mais avec la misère défensive bien connue. Comme toujours, les enjeux sont plus importants pour le Real que pour l’Atlético. Une défaite ne ferait pas déraper le projet de Simeone. La même chose ne peut pas et ne peut jamais être dite de n'importe quel entraîneur du Real Madrid, même Zidane.

Dans le cas où vous l'avez manqué

Je pense qu'il y a un peu de snobisme lorsque nous parlons du vote pour les FIFA Best Awards: un sourire narquois, des ricanements et des ricanements chez tous les capitaines et entraîneurs de pays qui ne sont pas traditionnels qui votent pour Cristiano Ronaldo ou Lionel Messi. Je l'ai fait il y a quelques paragraphes. Mais quand j’ai parlé à des capitaines et à des entraîneurs du monde entier – littéralement: d’El Salvador à la Nouvelle-Calédonie, bien que cela dépende du sens que vous prenez, j’ai trouvé qu’ils prenaient tous leurs responsabilités avec une surprenante étonnement.

Correspondance

Un bon nombre de personnes ont pris contact pour dire qu’elles avaient apprécié le reportage de la semaine dernière sur le football au Groenland, qui était très gentil. «Plus je voyage, plus je suis émerveillé de constater que, peu importe où vous vous trouvez dans le monde, le football est un élément central du tissu social», a écrit Chris Van Es (Chris Van Es a déclaré: «Contrairement à l'UEFA Europa Conference League, excellent nom). "Il n’ya pas beaucoup d’autres unificateurs mondiaux comme celui-ci, et la façon dont les communautés utilisent le jeu à leur goût est de plus en plus importante pour créer des ponts entre les continents et les cultures."

Sans surprise, je suis tout à fait d’accord avec cela: dans son nouveau livre, David Goldblatt, il affirme que le football moderne est le plus grand phénomène culturel de notre époque, ce qui soulève une question assez intéressante. Est-ce que Cristiano Ronaldo, en termes de portée mondiale et de nombres purs, est la personne la plus célèbre vivante? Est-il plus célèbre que les Beatles étaient à leur apogée? Est-il la personne dont le plus de gens ont entendu parler, ou est-ce Lionel Messi?

Michael Shepherd, quant à lui, suggère – en réponse au bulletin d'information de la semaine dernière sur les jeunes stars de Chelsea – que les "garçons perdus de Chelsea n'étaient tout simplement pas assez bons au plus haut niveau". Il souligne que seule une poignée de joueurs de l'académie de Chelsea ont réussi c'est ailleurs. "Peut-être un cycle s'est-il produit lorsque plusieurs excellents joueurs ont émergé en même temps que Chelsea en avait besoin." Peut-être un peu cyniquement, je trouve cette conclusion trop commode. Michael a raison de dire qu’il n’ya pas des dizaines de diplômés de Chelsea dans les grands clubs, mais c’est peut-être l’essentiel: peut-être que si on leur avait donné une chance de disputer Chelsea, ceux qui sont maintenant dans le championnat, ou plus loin, auraient également brillé. .

Merci, comme toujours, de rester en contact, et s'il vous plait, continuez à poser vos questions, suggestions et mises au point à askrory@nytimes.com. Et merci, comme toujours, pour la lecture. Passez un bon week-end et n'oubliez pas de bombarder vos collègues, vos camarades de classe, vos connaissances sur les réseaux sociaux et les passants aléatoires de recommandations vous permettant de vous inscrire ici.

Démarrez une conversation

Votre adresse de messagerie ne sera pas publiée. Les champs obligatoires sont indiqués avec *