Juan Agudelo est le joueur de football américain par excellence. L’histoire n’est pas finie.

FOXBOROUGH, Massachusetts. – Le destin est un mot qui aurait bien pu expliquer un jeune attaquant américano-colombien nommé Juan Agudelo au début de la décennie. Il était là, l'enfant originaire du quartier, le visage familier qui donnait un coup de pied dans le ballon, celui qui était passé par «Johnny», passant sous les projecteurs du monde entier, devançant l'extraordinaire de l'extraordinaire.

Que ce soit lorsqu'un Agudelo âgé de 17 ans a enterré sa chance de battre l'Afrique du Sud à l'autre bout du monde à Cape Town, ou lorsqu'un Agudelo âgé de 18 ans égalait contre Lionel Messi et l'Argentine dans son jardin aux Meadowlands, la réalité a dépassé l'imagination.

Les pairs prometteurs qui ont joué avec lui à la New York Red Bulls Academy, comme l'actuel milieu de terrain des Red Bulls, Sean Davis – dont la relation avec Agudelo remonte bien avant cela – ne pouvaient que regarder avec émerveillement, depuis le Red Bull Arena au New Meadowlands Stadium. , en tant qu’ami d’enfance et coéquipier de l’académie, a réalisé son rêve d’enfance avant même de devenir un homme.

"Il aime le jeu, tout d'abord", a déclaré Davis. «Il aime jouer au jeu, il adore le regarder. Nous avions l'habitude de regarder autant de vidéos YouTube de ces joueurs, des attaquants brésiliens.

Sean Davis (à gauche) et Juan Agudelo (à droite) lors d'un tournoi à Orlando en Floride, alors qu'ils étaient enfants.Sean Davis

«Et je me souviens juste, il regardait ces gars et ensuite, à l'entraînement, faisait toutes leurs astuces et leurs mouvements. Il a beaucoup de passion quand il joue et il aime ce côté du jeu. Il aime vraiment ça, et c’est quand il est à son meilleur. "

Mesurer le succès d’un cas extrême tel qu’Agudelo est une tâche complexe, qui nourrit le type de conversation qui s’impose dans les salons de coiffure et qui traverse la culture sportive.

Sa carrière englobe une collection de candidats à une équipe nationale autrefois prometteurs qui ont percé au début de la décennie, dans une ligue qui était très différente de celle de la MLS aujourd'hui. Les clubs MLS n’avaient pas encore compris l’intérêt mutuel d’investir de manière rentable dans des académies – produisant des joueurs pouvant être vendus à des fins lucratives – plutôt que de vieillir des superstars, tout en reconstituant l’équipe nationale américaine.

Agudelo fait partie du fossé générationnel entre le groupe "Project 2010" de US Soccer, dirigé par Landon Donovan et Clint Dempsey (tous deux à la retraite), et l'actuel futur de Christian Pulisic et Tyler Adams (tous deux de moins de 21 ans). talent réalisé qui était un coupable majeur dans la première qualification américaine en Coupe du Monde ratée depuis 1986.

Compte tenu de la magie qu'il a créée de la fin de 2010 au début de 2011, il est difficile de ne pas s'attarder sur les doutes de la carrière d'Agudelo, le plus important étant: que se passerait-il si les Red Bull avaient toujours mis l'accent sur le fait de jouer de jeunes joueurs après la percée d'Agudelo ?

"Cela n'a jamais été – peu importe si je m'entraînais comme Messi, je n'allais jamais jouer contre (Thierry) Henry", a déclaré Agudelo, maintenant un milieu de terrain converti pour la New England Revolution. «Alors, c’était, c’était une période difficile. J'essayais simplement de m'améliorer à l'entraînement parce que je savais que j'allais entrer dans les jeux, mais ce n'est pas comme si j'allais être un partant régulier. "

Juan Agudelo a eu 17 ans en 2010, mais n'a jamais réussi à trouver des minutes avec les Red Bull. Mike Stobe-Getty Images

«Il y avait des situations où j'étais comme, je sais ce qu'est un bon joueur. Je me compare à un joueur dans ma position, si je pense que je m’entraîne mieux, si je pense que je devrais avoir plus de temps de jeu, c’est comme, oui, je devrais. Mais, avec la façon dont la ligue est, avec la séparation des salaires, si vous voulez payer à quelqu'un autant d’argent, vous ne pouvez vraiment rien faire.

«Alors, c’est là que j’étais assez mûr pour comprendre cela, mais j’étais aussi mûr parce que j’étais comme:« Peu importe, je vais juste essayer de me soigner chaque jour ». Voyez si, quand il déménage, ou quand sinon bouge, ou si je vais dans une autre équipe, quelque chose change.

Cela a changé en mai 2012. À ce jour, un de ses meilleurs amis, Davis, se souvient du trajet en voiture jusqu'à l'aéroport international Newark Liberty, après qu'Agudelo, un jeune homme de 19 ans, à peine utilisé, ait été échangé des Red Bulls à l'une des pires organisations. en MLS à l'époque, Chivas USA.

"Je me souviens juste de penser, comme d'essayer de me mettre à sa place, et d'être," Je ne peux même pas imaginer être lui en ce moment "", a déclaré Davis, alors lycéen avec une bourse d'études de Duke, a déclaré. «Par exemple, quitter la maison, aller aussi chez L.A. et jouer pour Chivas. Il passera beaucoup de temps là-bas et, s’il réussit bien, c’est son huître du monde, en gros. "

Cependant, le monde ne s’est jamais vraiment ouvert à Agudelo. Quitter les Red Bulls était une décision à prendre – il avait besoin de changer de décor, une équipe qui lui laisserait le temps de se développer sur le terrain – et la transaction lui échappait finalement. Mais Agudelo a vite compris ce qu’il avait eu avec les Red Bulls et combien il était plus difficile d’attirer l’attention avec sa performance sans le talent de talent qu’il avait à New York.

«Je me suis rendu compte que j'étais dans une très bonne équipe de Red Bull», a déclaré Agudelo. «Et vous ne gagnerez pas autant de coups, vous n’aurez pas de chances, si votre équipe n’est pas aussi performante. Alors, votre genre du genre «Oh, je suis meilleur pour aller mieux. Mais dans les matchs, par exemple, je défends la plupart du temps, peu importe l’équipe pour laquelle vous jouez. »

Après que l’avion ait décollé pour Los Angeles, quelque temps après des années de gloire et de tumulte qui l’ont mené en Europe et de retour en MLS, Agudelo a perdu le peu d’amour enfantin qu’il avait laissé pour le football. La principale explication est qu'il a grandi, comme tout le monde. Maintenant mari et père, ce n’est plus aussi simple qu’avant, quand il ne s'intéressait qu’à regarder des vidéos d’attaquants brésiliens comme Robinho, quand il avait annoncé à sa mère qu’il jouerait gratuitement.

Même si son nouveau rôle étranger au milieu de terrain peut sembler expérimental, Agudelo parle de son temps comme un attaquant au passé, comme s’il était vraiment derrière lui, et jette un regard critique sur sa mentalité.

"J'aurais aimé avoir plus d'os égoïstes dans mon corps quand je jouais ce rôle dans l'avenir", a déclaré Agudelo. «Je ne l’étais pas, je n’avais pas de mentalité en avant. J'avais plus d'une mentalité d'assist mec. Il y avait juste beaucoup de gens un peu plus sauvages, à tirer à chaque fois qu'ils voient le but serré. Et les déviations vont. C’est la leçon de ma vie. "

Juan Agudelo pointe son coéquipier Edgar Castillo après avoir marqué un but en mai, avant de passer d'un poste d'avant à un autre milieu de terrain. Greg M. Cooper – USA TODAY Sports

Pour quelqu'un avec le flair agressif et l'esprit libre d'Agudelo, cela peut paraître surprenant. De tels joueurs sont normalement trop insouciants, ne craignent pas de gaspiller des opportunités, mais les chiffres le prouvent.

En sept saisons complètes à jouer comme ailier et attaquant en MLS, Agudelo n'a jamais terminé dans le top 30 de la ligue en tirant. À titre de comparaison, lors des deux saisons au cours desquelles il a obtenu le total de coups le plus élevé (2015 et 2017), Agudelo a tout de même enregistré moins de tirs que l'ancien Red Bull Felipe, qui jouait le rôle de milieu de terrain dans les deux sens.

Maintenant, Agudelo est lui-même un milieu de terrain à double sens; un joueur changé et un homme changé. S'asseoir à côté de lui dans le vestiaire faiblement éclairé du stade Gillette présentait une dichotomie paradoxale. Dans un sens, il a échoué: mauvais endroit, mauvais moment, occasions manquées. Mais, dans un autre sens, il est en paix et, à 26 ans, avec un niveau de perspective que peu atteignent, il aurait encore beaucoup plus à donner au football.

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